刘邦刚建立西汉的时候,军队的编制还非常混乱。中原战争基本结束后,经过几年的治理和整顿,汉王朝的军队无论在数量、编制和兵种上都开始正规化。

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首先,我们来看看西汉军队的数量。汉初,军队数量庞大,编制混乱,管理分散,大量部队掌握在异姓王手中。当时军队的总数量已经超过百万。为了加强中央集权,贯彻“休养生息”的国策,汉初几位皇帝采取了削夺异姓王兵权,淘汰军中老弱病残者,压缩了整体规模,经过一系列整顿,汉朝的军队总额保持在了60万人的规模,这对于一个不足千万人口的国家来说,也是非常惊人的。

再来看看西汉的军队编制。汉初编制体制为中央军、地方军和边防军三个部分。中央军是军队的主体,其主要任务是维护皇族及政权的安全。西汉统治者遵循“居重驭轻”的原则,皇帝直接控制的部队足以确保京师安全,并有能力遏制地方武装力量。

中央军包括宫廷禁军和南军、北军。宫廷禁军是皇帝的贴身卫队,数量一般保持在几万人。南军是指保卫未央宫的部队,因汉初未央宫在京城南面,所以这支部队被称为南军,南军卫士主要负责宫城的安全。史载:“南军卫士宿于‘周庐’,分为八屯,‘警夜巡昼’”。除了保卫皇宫外,还担负着朝廷重大活动的警戒任务。

北军是指京师的卫戍部队及畿辅屯。因这支部队在汉初驻扎于长乐宫之北,俗称北军。“汉宫城内为南军,宫卫屯兵属焉,卫尉主之;京城门外为北军,京辅兵属焉,中尉主之。”北军的任务在汉初主要是保卫京师安全,负责京城的治安和外围安全。在国家遭遇重大变故时,也会担负出征作战任务。

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地方军是指郡、国军队。西汉初分封诸侯王,在地方王国之中,允许保留一定数量的军队。在封国之外的郡县养活的军队,主要是指由中央直辖的15个郡。郡县兵属于正规部队,即接受所在郡县管理,也受中央调遣。在郡县负责地方安全,中央调动则执行机动作战任务,如镇压起义,参加防御外敌入侵的战争或对外作战等。郡县兵的数量和编制不统一,大郡兵员上万,小郡数千。

郡县兵除外出作战外,平时在当地服役和训练,并担负维持地方治安和按期到京师或边防担负守卫任务,也担负应急任务,如救灾等。

边防军则是守卫边防的军队。西汉疆域广大,周边存在很多政权,而且都带有一定的攻击性,特别是北方的匈奴,更是以抢劫作为重要的经济来源。为了维护边防安全,西汉政权在边疆保持了相当数量的武装力量。为了防御匈奴的侵略,在边防地带陆续建立了边塞、长城,守卫这些地方需要固定的军队。

西汉王朝根据边疆安全的需要,建立了约10万人的边防部队,边防部队内部,又根据其性质不同,分为戍卒、屯田卒、候望卒、军需卒等。

最后,再来看看西汉时期的兵种。西汉建立之初,主要是步兵和少量的车兵。随着国家的强大和经济的发展,逐步建立和壮大了骑兵和水兵(楼船兵)。

骑兵是西汉政权努力发展的兵种,汉初因为战马奇缺,骑兵数量很少,也不具规模和作战能力。但汉政权把饲养战马、建设骑兵作为国家战略,这让骑兵发展迅速,所以为后来卫青深入大漠与匈奴作战奠定了坚实的基础。