洪武三十一年闰五月(1398年6月)朱元璋生病了。

七十高龄的他,已经听到了上天的召唤,他自知留在人世的时间不多了。

6月24日早上,朱元璋挣扎着坐了起来,对身边的太监说:“去,把李淑妃叫来,朕有话说。”

李淑妃是扬州人,她出身名门,父亲是广武卫指挥李杰,曾经跟着朱元璋出生入死,屡立战功。

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后来,李杰在北征时不幸中箭受伤,不治身亡。

作为报答,朱元璋将李杰的女儿李氏召到了皇宫。

众所周知,朱元璋是平民出身的皇帝,他年轻的时候混得很惨。父母是老实巴交的农民,祖祖辈辈都没过上一天好日子。一天到晚,连起码的温饱都难以维持。

因为穷,朱元璋受尽屈辱,小时候给地主放过牛,后来当过和尚,也要过饭。

父母死的时候,他连埋葬的地皮都买不起。

在古代,人们结婚早,女子十五岁,男子一般十七岁就结婚了。

可是因为没钱,朱元璋娶不起媳妇,直到20岁还是庙里的旗杆——光棍一根。

晚上睡觉的时候,他只能抱着枕头,度过漫漫长夜。

25岁那年,朱元璋的命运发生改变,他参加了郭子兴的农民起义军。

因为作战勇敢,还有计谋,他在战斗中屡立战功。

郭子兴很欣赏这个年轻人,把自己的养女马氏嫁给了他。

从此,朱元璋告别单身,有了一个温柔贤惠的妻子。

郭子兴和其子郭天叙死后,朱元璋成为这支军队的主帅,开始了称霸之路。

由于采取了正确的战略方针,朱元璋先后打败了有力的竞争对手陈友谅和张士诚,一路势如破竹般推翻了元朝政权,在应天府(南京)登基称帝。

当皇帝之后,掌握生杀予夺大权,也拥有了三千佳丽,朱元璋终于可以好好享受了。

尽管如此,朱元璋仍旧深爱着自己的发妻马皇后。毕竟马皇后是在自己混得最惨的时候嫁过来的,二人相濡以沫,风雨同舟,是患难夫妻。

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大丈夫“糟糠之妻不下堂”,朱元璋没有忘本,对马皇后始终如一。

虽然随着马皇后人老珠黄,朱元璋晚上不到她房间去了,但是她的地位仍旧无法撼动,是六宫之主,主管一切事务,是母仪天下的皇后。

这马皇后也确实不错,她不仅悉心教导诸位皇子和公主,还体察民情,重视农桑,关心百姓疾苦。

她以身作则,不穿金戴银,在后宫倡导简朴度日,受到了黎民百姓的爱戴。

可惜好人不长寿,洪武十五年(1382)四月,马皇后健康出了问题,御医全力医治无效,四个月后离开人世。

马皇后临终前曾经问朱元璋一个问题:“皇上,你可否想过,我死后,谁来接管后宫?”

朱元璋没有直接解答:“别说傻话,你身体好好的,不要说这种不吉利的话,你会长命百岁的。”

马皇后说:“我也想一直在陛下身边,但是人总有一死,你不能不早做考虑,省得到时候手忙脚乱。”

但是朱元璋全部心思用在为皇后治病上面,心乱如麻,根本不愿意去想这事。

马皇后似乎胸有成竹,她不假思索地说:“我看李妃最佳。”

为了安慰马皇后,朱元璋不情愿地点了点头。

等到马皇后真的去世后,朱元璋并没有让李妃主管后宫,当时的后宫事实上是处于“无政府”状态。

不久之后,发生一件事,才让朱元璋最终下了决心。

当时在后宫中发现了一具被遗弃的死婴,朱元璋性格多疑,认为这孩子是不是自己的,多半是妃嫔红杏出墙,生的野种。

他毫不犹豫,杀了最大嫌疑人胡顺妃。

城门失火殃及池鱼,别的妃子也受到株连,不是被打入冷宫,就是被直接杀掉。

朱元璋还恶狠狠地说:“我若不是妇人生的话,会把天下妇人都杀尽的”。

这一来人心惶惶,大家战战兢兢,后宫基本上停摆了。

这时候,朱元璋想起了马皇后遗愿,让李妃来统领后宫,并且封她为淑妃,所以又称李淑妃。

出于深爱马皇后的原因,朱元璋发誓不再立后,事实上他也确实没有再立。

这就是说,李淑妃就是事实上的皇后。

那么,李淑妃表现如何?

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李淑妃精明能干,马皇后病逝后,朱元璋让她主管六宫事务,她尽职尽责,处理的井井有条,没有出过差错。

她也像马皇后那样,宽以待人,无论是对妃嫔还是宫女,都很包容。

至于其他妃嫔的子女,她更是视如亲生。

朱元璋对她总体上比较满意,将她的两位兄长提拔安排到了京城,一个负责守卫京城,一个负责看守监狱。

李淑妃虽然能干,但是有一点不如意,那就是没有生下一男半女。

但是有人考证认为,李淑妃生育有三个儿子,即太子朱标、秦愍王朱樉和晋恭王朱棡。(《太常寺志》中记载:“孝陵祀太祖高皇帝、高皇后马氏。其中一位淑妃李氏,生懿文太子、秦愍王、晋恭王……”)

只是朱元璋为了要非嫡出的朱标接班,把他说成是马皇后所生。

无论上述推断是否属实,李淑妃是六宫之首,朱元璋到临终时,肯定要召见,交代后事。

李淑妃来到病榻前,朱元璋声音颤抖着说:“爱妃啊,你已经陪伴朕16个春秋,朕非常感激。”

“皇上说哪里话,能陪伴圣上是臣妾修来的福气。”李淑妃声音哽咽着说道。

“朕要告诉你一件事,你的两位哥哥现在已经在宫中,你去见见吧!”

李淑妃听完朱元璋的话,悲伤不已,两行热泪顺着面颊流了下来。

她依依不舍地离开朱元璋,并没有去见两个哥哥,而是回到住处悬梁自尽,年仅33岁。

不一会太监来了,将这一噩耗报告给朱元璋。

朱元璋听了面无表情,没有丝毫的悲伤,反而有些许的欣慰。

可以说,李淑妃的死是朱元璋刻意安排的。

原来在朱元璋驾崩六年前,太子朱标突然去世,继承人问题复杂化了。

除了太子朱标,还有三个儿子名义上也是马皇后所生,具备接班资格。

尤其是四皇子朱棣,文武双全,有勇有谋,在战斗中屡立战功,和朱元璋有许多相似之处。

他在朝中很有威望,当太子呼声最高。

但是朱棣上面有两个哥哥,也是嫡出,让朱棣当太子名不正言不顺,不符合祖宗家法,为影响到大明稳定,将来会出乱子。

在这个关键时刻,大臣刘三吾说了一句话:“皇长孙四海归心,皇上愁什么!”

朱元璋听了如梦初醒,决定让朱标的孙子朱允炆接班。

但是朱允炆一来年龄小,当时才15岁,没有资格,镇不住局面。

而来他像自己的父亲朱标,性格柔弱,没有魄力。

到时候,朱棣很可能出来捣乱,但肉烂了还在锅里,谁当皇帝江山都姓朱,朱元璋不担心这一点。

他真正担心的是,外戚干政。

为此,朱元璋在朱标死去一年后,以莫须有的罪名杀了开国功臣蓝玉。因为朱标的妻子是开国元勋常遇春的女儿,而蓝玉的姐姐是常遇春的妻子。

这样说吧,朱允炆要管蓝玉叫舅舅。

更重要的是,蓝玉的女婿是朱元璋的第11个儿子蜀王朱椿。

如果不杀蓝玉,到时候他有可能控制朱允炆,也有可能把蜀王朱椿弄出来当皇帝。

无论哪一种情况出现,都可能最终葬送大明江山。

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于是,朱元璋向蓝玉举起屠刀。

杀了蓝玉之后,朱元璋并没有高枕无忧,他想到了李淑妃。

自己死后,李淑妃就是太后。

李淑妃如此精明能干,还年纪轻轻,她的两个哥哥又都在京城掌握一定的权力,她要是有野心,这大明江山也有可能断送。

历史上太后干政的事多了去,数都数不过来。

为了防止太后干政,历史上皇帝想了很多办法,其中最有效的,就是趁皇后还没成为太后之前把她干脆处死。

汉武帝的时候,将刘弗陵立为太子,其母钩弋夫人当即被赐死。

汉武帝的做法只是个人行为,并没有形成制度。

北魏的时候,专门建立一个制度,叫“子贵母死”。

一旦谁的孩子被立为太子,他的母亲必须被赐死。

朱元璋为了确保江山万年,永不变色,便叫来李淑妃,说了那番话。

李淑妃何等聪明,回去自杀。

其实朱元璋临终前恢复了殉葬制度,就是为李淑妃量身定做的。

因此,听到李淑妃死讯,朱元璋感到非常欣慰,终于没有了后顾之忧,政权可以顺利交接了。

虽然朱允炆即位后,发生了靖难之役,朱棣上位,但是江山毕竟还是姓朱,没有落到外人手里。

九泉之下的朱元璋,也可以瞑目了。

只可怜李淑妃,精明能干成了罪过,稀里糊涂做了牺牲品。

正应了那句话,红颜薄命,伴君如伴虎。

参考史料

《太常寺志》