在上世纪50年代,世界是相当的不太平。美国和苏联都拥有了核武器,欧洲核阴云密布。一旦北约和华约集团产生军事冲突,双方都有用核武器进行首轮突击的打算。

这就意味着,像机场跑道这样庞大显眼的设施,在首轮的大战中就会率先被摧毁。那没有了机场和跑道,战斗机如何起降?怎么进行要地的防空和核反击?所以人们就开始琢磨:如何让战斗机不使用跑道就可以起飞?

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(LGM-25C弹道导弹部署在地下发射井)

今天,很多人第一时间就会给出答案,那就是垂直起降战斗机。但是在50年代还没有这一概念,在技术上也没能实现。所以人们就想到了更加大胆且粗暴的方式——让战斗机利用火箭发动机的强悍助推力,实现零距离起飞。

具体的做法,也比较粗暴。把战斗机的起落架收起,在它的腹部下方,吊挂一枚巨大的火箭助推器,然后把这套组合体直接放在倾斜发射架上,点燃火箭助推器。这时候也同时启动飞机的发动机,飞机就会腾空而起,像导弹一样被打出去。升空之后,火箭发动机的燃料耗尽,然后脱落,飞机依靠自身的动力进行后续的巡航。

(F-100放置在发射架上)

这个方法,当时美国、苏联和西德都做了实验,比如像F-84、F-100、苏联的米格-19,实验的效果证明可以。当时美国用F-84G进行实验的时候,下面使用的助推器是从远程的核巡航导弹上拆下来,助推器可以产生的20吨的推力。后来使用F-100进行实验的时候,助推器的推力已经接近了40吨。F-100可以在发射升空以后,几秒钟速度达到每小时480公里,这个过载也是非常大的。在这种情况下,F-100可以携带两具副油箱和一枚核弹升空。

要知道,当时使用这种方式只有两个目的:一个是紧急升空做本地的防御,另外一个就是带着核弹进行核反击。所以当时的计划是,战斗机要随时挂着核弹,装在这个发射架上随时备战。因为这样一来,飞机不再需要跑道,那么发射架也不能依赖机场和跑道,所以发射架必须是机动式的。于是,人们就把发射架装在了重型的卡车底盘上,这样就可以拖着飞机随时隐蔽。

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(F-84带着火箭助推器,在发射架上预备起飞)

(F-100使用“零长度发射”系统发射升空)

这个方案大家都试了,确实可以,但是问题也不少。一方面,在核大战的阴云笼罩下,战斗机要挂着核弹、装着燃油,还背着助推器在发射架上待着;

另一方面,这战斗机虽然有起落架,但是它是不依赖起落架升空的,回来的时候它还得用自己起落架着陆。那既然跑道没有了,回来往哪着陆呢?那你只能找一个完好的机场。但是在核大战的情况下,恐怕很难成为现实。所以另外一个方案就是,干脆弃机跳伞,或者找个地方迫降。这就等于说,这架飞机一旦升空,那就是有去无回。

(米格-19放置在倾斜的发射架上)

当时的技术呈现一个快速进步的态势,到了50年代末期,大家已经把这种零距离起飞的技术摸索成熟,导弹技术也进步得很快。区域防空可以用中程和远程的防空导弹来进行,核反击更多的转向了中程和远程的弹道导弹。这种技术被大家实验完之后,虽然证明可行,但是觉得实用性还是太差,于是就被束之高阁。

但是回望历史,零距离弹射起飞这项技术虽然简单粗暴,但它却是冷战初期和阴云密布情况下,人类航空技术的一次大胆尝试。