这个问题的答案取决于两个因素,即中国能在2040年之前建造多少艘航母和中国海军需要多少艘航母。目前一般认为003型航母开工于2018年、完工于2022年,粗略计算大约四到五年时间可由一个具有航母建造资质的造船厂完成一艘重型航母的建造。

目前我国具有航母建造资质的造船厂为江南造船厂和大连造船厂,若按产业链理想状态,即为航母建造的物资、人员、资金等产业链环节持续保持能支持全速建造的理想情况,则可以实现十年内建造四艘航母到十二年内建造六艘航母,以此计算若从2024年起两个造船厂均以全速建造航母,则到2040年时可建造完成至少六艘航母。

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考虑到到2040年时“辽宁”号乃至“山东”号可能面临退役、有部分航母需要进行中期维护升级,需要有新的航母进行替代和补充,六艘航母的建造数量对于未来中国海军的需求来说有一定的合理性。

但江南、大连两个造船厂同时也是重要的大型民用船舶建造企业,同时还需要为中国海军建造其他大型舰船,若接下来十几年里两个造船厂均有大量军、民用大型船舶订单,则很有可能影响到航母的建造,加之2040年或稍早时候建造完成的航母需要进行为期两年以上的海试,这就会导致实际交付给中国海军的航母最多为四到五艘。

但即便到2040年时中国海军仅有五到六艘航母、与美国海军的航母数量差距较大,考虑到中国海军并不追求全球海域部署能力,对于只需要部署在西太平洋海域的中国海军来说这个规模的航母数量已经够用。

对于中国海军而言,既然是防御为主兼具远洋作战能力,这意味着中国对核动力航母并不是刚需,虽然打造核动力航母是基本方向,但是如果技术上短期内无法取得攻克,也并不会影响中国航母的发展,毕竟,平直甲板,电磁弹射已经是全球不可多得的航母方案了。

当然,核动力航母可以为舰载机携带更多的燃油和武器,毕竟,核动力会节省很大的航母本身燃料储备空间,这一点上不得不承认核动力航母的优势。

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此外,核动力航母也的确会在航母几十年的服役期节省大量成本,这也是为何美国大力发展核动力航母的原因所谓,加上核潜艇也是需要核技术动力装置的进步,所以,在具备核潜艇的国家里,打造核动力航母基本是必然方向。