作为美国国务院的“二号人物”,坎贝尔将蒙古国作为首访对象,释放的信号非常明确,那就是要加强与蒙古国的合作关系。所以在这次会面期间,双方再次重点谈论了包括开通直航航班、深化关键矿产供应链合作等问题。只不过,这还将韩国拉了进来,准备建立一个“关键矿产三边协商机制”。

但不管美国说的再怎么天花乱坠,都无法掩盖其希望借助蒙古国深入中俄腹地的事实。从特朗普提出“印太战略”以后,美国就加大了在印太地区的活动,以应对所谓的地缘政治挑战。在拜登上任后,这一政策加以延续,并加大了对蒙古国的拉拢。而这次到访的坎贝尔,本就是“印太战略”背后的策划者之一,负责将蒙古国拉入“价值观同盟”的战略设计。

虽然这次美国把调门拔的很高,但从具体合作项目上来看,还是围绕去年签署的“开放天空”协议展开的。所谓的“开放天空”协议,就是允许“航空公司运营不受运力和班次限制、开放航线权利、允许进行自由包机,开放代码共享。据悉,两国之间的直航将于 2024年第二季度开通,届时关键矿产运输也会提上日程。

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【美国常务副国务卿坎贝尔】

除了将蒙古国当做牵制中俄的抓手外,美国还有一方面的考虑,那就是希望借助蒙古国丰富的稀土资源,摆脱对中国的依赖。稀土元素作为一种战略性资源,在全球范围内需求旺盛,尤其在新能源、电子、航空航天等高新技术领域应用广泛。在去年7月份,中国禁止了镓和锗的出口,迫使美国开始另寻出路,最后与蒙古国一拍即合。

值得一提的是,在与美国达成一致后不久,蒙古总理奥云额尔登就与中国驻蒙古大使进行会面。期间,奥运额尔登肯定了近年来中蒙合作取得了长足发展,也对一些合作表示满意。他尤其提到了,半个月前正式启用的扎门乌德公路口岸基建设施,以及中蒙之间签订的一些跨境铁路桥的协定。

在套完近乎以后,奥云额尔登终于说出了自己的真实目的,希望中方能积极参与蒙古国的基础建设,改善乌兰巴托的道路条件并就推进可再生能源领域等重要合作交换意见。值得一提的是,蒙古国现在唯一的机场,即乌兰巴托国际机场,位于蒙古国中央省宗莫德市色日格楞苏木,地处蒙古国中部,北距乌兰巴托市中心31千米。

【蒙古国总理奥云额勒登会见中国驻蒙古国大使沈敏娟】

所以,如果蒙古国真的是铁了心要向美国和韩国运送稀土,除了建立航线以外,还有一个很现实的问题,那就是需要将稀土矿产先运到机场周边,然后再通过航班一趟一趟运到其他国家。

但现在的问题是,蒙古国的矿产资源分布不均匀,大部分集中在南部和东部地区。这些地区地形复杂,气候恶劣,交通不便。例如,蒙古国最大的铜金矿项目奥尤陶勒盖就位于戈壁沙漠中。

此外,蒙古国基础设施可以说是仍旧处于起步阶段,甚至还有一些是前苏联时期建造的。国内的铁路只有两条,一条是连接中蒙边境的乌兰巴托铁路;一条是连接蒙俄边境的铁路,无法覆盖蒙古国全部的矿产区。

蒙古国的铁路和公路基础设施欠发达的情况,严重限制了矿产产品的运输效率。尤其是在冬季,严酷的天气条件会严重影响矿产运输的可靠性和效率。道路和铁路可能因积雪和冰冻而难以使用,导致运输延迟或停滞。

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【乌兰巴托交通状况堪忧】

最重要的是,蒙古国如果同时和美国和韩国合作的话,矿产开采量也得加大。但矿产的开采与处理往往对环境造成较大破坏。水资源污染、空气污染以及土地退化是常见的环境问题。尤其在没有适当控制措施的情况下,可能会对当地的生态系统造成长期影响。

所以对于蒙古国来说,现在急需要做的提高基础设施建设,发展可再生能源,降低运输成本,这样才能在国际市场上获得竞争力。而蒙古国给中国提出的要求中,正好包括了改善道路条件和发展可再生能源这两点。

总的来说,蒙古国的打算就是,一边加大与美国和韩国的个关键矿产合作,一边希望借助中国的力量,帮助其改善和扩建交通、能源等基础设施,促进蒙古国与其他周边国家的互联互通。但其实蒙古国仔细想想就能发现,用飞机运稀土是多么不切实际。

或许对蒙古而言,追求“第三邻国”似乎有利于其保持与中俄关系的独立性,但这实际上是个错误的观念。蒙古国与其为了他国的小恩小惠而四处寻找出路,不如加深与中俄的合作关系,利用其地理和资源的优势,找到经济发展的真正道路。