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当地时间2月5日,负责拜登机密文件案的特别检察官决定不起诉拜登。但其报告中认为“拜登是一个健忘的老人”的观点却在公众中引起了渲染大波,对民主党选情造成了较大的负面影响。目前,对拜登年龄和记忆力的公众担忧正在美国持续发酵,预期将在2024年大选期间对拜登产生更大的负面影响。

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检察官决定不起诉拜登,但政治伤害远胜于起诉?

当地时间2月5日,负责调查拜登担任副总统期间处理机密文件案的特别检察官罗伯特·胡尔(Roberts Hur)经过一年的调查,向司法部递交了调查报告。这份报告涵盖了了拜登在2009年和2017年担任副总统期间违规获取机密文件情况,以及拜登不当处理部分机密文件的记录(比如将机密文件放在自家车库)。尽管报告认为拜登是“故意保留”(willful retain)这些文件,但最后检察官的结论却是不对拜登进行刑事起诉,理由是陪审团会认为拜登是一位“富有同情心的、充满善意而健忘的老人”而不给他定罪,理由是他在接受调查时常常向检察官团队展现出这样的形象。

作为支撑这一结论的证据,胡尔在报告中加入了很多细节,诸如拜登不记得自己担任副总统的年份,在描述“对自己极其重要的阿富汗辩论时显得模模糊糊”,甚至不记得自己儿子去世的时间。

从法律的角度来说,这份报告其实为拜登的选情创造了一定的正面预期:首先,他免于被起诉意味着在整个选举周期他不用像特朗普那样面对大量的诉讼问题,这既有利于民众支持度也有利于他集中精力和选举资源;其次,报告在第一页就对拜登积极配合检方调查作出了肯定,并将之与特朗普拒绝归还机密文件、销毁文件的行为进行对比,这无疑有利于拜登和民主党的公众形象塑造。拜登本人也认可这样的积极作用:根据Politico报道,在民主党的党务会议上,拜登称很高兴看到特别检察官明确了他和特朗普的区别,并称这件事情已经结束了。

然而,法律影响和政治影响在2024显然很难同向而行。拜登免于起诉反而对他产生了更不利的政治影响——福克斯新闻甚至将其称为“一场灾难”。首先,部分选民认为拜登的总统身份让他在调查中受到了“特殊待遇”:福克斯援引了路透社的民调数据,大概有53%的选民持有这样的观点,其中29%的民主党选民也同意这样的表述;而更重要的一个影响是,报告中对拜登“健忘”的描述直接引爆了公众此前一直存在的对拜登年龄和记忆力甚至认知能力的担忧——他此前在很多场合的公开发言中混淆了不同的领导人的名字甚至国家的名字。在这方面,民调数据对拜登来说一直很糟糕,而特别检察官的报告显然让数据变得更糟:根据Politico报道,在去年九月的时候,包括华盛顿邮报、纽约时报在内的多个来源的民调都显示,有超过70%的美国选民认为拜登的年龄太大而不适合连任。在特别检察官的报告被披露之后的两天内进行的一份民调显示,这一数字已经增长到了86%。虽然这一数据不能直接等同于支持率,但这种民众的不信任感显然也是对拜登选情的重大打击。截至本文写作,拜登的民调数据相比于特朗普已经有了一个明显的落后。随着时间的发酵,这一打击还有可能持续扩大——尤其是在共和党的“追剿”下。

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拜登和特朗普最新民调数据,图源:经济学人

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政坛与公众反应纷纭,医学问题政治化不可避免?

拜登团队和民主党同僚显然意识到了这个问题的严重性,并进行了快速而激烈的反应。白宫法律团队迅速发表声明称,特别检察官的用语“带有煽动性”且出于政治目的,因此要求特别检察官胡尔团队修改其措辞。拜登本人更是在报告发布会的一场新闻发布会上以非常愤怒的语气回应了此事,称“他甚至称我不记得我的儿子什么时候去世的,他怎么敢这么说?”拜登认为自己在接受调查时并非遗忘了儿子去世的时间,而是认为这件事和检察官没有任何关系,事实上他不需要任何人提醒自己的儿子何时去世。

拜登在新闻发布会上反驳特别检察官的结论,

图源:华盛顿邮报

与此同时,民主党其他高层也在为拜登辩护。副总统卡玛·哈里斯在拜登的新闻发布会的后一天发表讲话,称特别检察官对拜登的评论是“无端的、不准确也不恰当的”,认为这份报告明显出于政治动机。她还介绍了她与拜登共事的情况,称“总统永远处在所有问题的一线掌控全局,协调国内外政治领导人的各项工作。”同样在内阁的国土安全部部长马约卡斯在接受NBC采访的时候也称,拜登在工作中“非常敏锐,注重细节且注意力集中”。国会山的民主党人也积极下场声援拜登:来自佐治亚州的参议员乔恩·奥索夫接受BBC采访时表示近几个月他和总统共同度过了大量时间,称拜登“敏锐、专注、令人生畏且高效”;来自马里兰州的参议员克里斯·范霍伦在新闻发布会上称拜登“深思熟虑且经验丰富”。

出言支持拜登的不仅仅是政界人士,医学专家也出面为他发声。《纽约时报》等主流媒体刊载了神经科学家兰加纳特博士的客座文章,他在文章中指出,根据神经科学的理论,人们对拜登记忆能力的认知是不正确的。一些记忆的混淆应该被称作“检索失败”而非遗忘,检索的失败(比如记错儿子的死亡时间)可能源于一系列外部压力(比如他正在处理10月7日的以色列遭遇袭击的事件)。兰加纳特博士在文章中呼吁应该用科学的态度而非政治的态度来处理拜登的记忆问题。

但在2024大选的背景下,不把科学问题政治化显然是天方夜谭。对于共和党尤其是特朗普的盟友而言,特别检察官的报告是“一份绝佳的弹药补给”。特朗普本人在他的社交媒体Truth Social上抨击称拜登的机密文件案远比他要严重但他免于被起诉,这是美国司法腐败的又一个证据。而特朗普的团队则在宣传上将拜登的认知能力与其政策联系起来。据《纽约时报》报道,特朗普的高级策略师克里斯·拉西维塔(Chris LaCivita)称:“这份报告证明了美国人民近几年在电视上看到的事情,一个健忘的老人正在把美国领向战争泥潭,通胀灾难和就业机会锐减。”很显然,对拜登政策的攻击和对他记忆力的攻击将在未来一直被联系起来,成为特朗普团队大选的重点战略。

众议院议长约翰逊、多数党领袖斯卡利斯和多数党党鞭埃默等人在一份联合声明中也指出,特别检察官的报告中涉及拜登的记忆问题的内容最为“让人不安”。拜登免于被起诉并不能减缓担忧,相反,他们认为“一个无法为不当处理机密文件承担责任的人显然也不应该继续坐在椭圆办公室内”。

截至目前为止,拜登团队的应对似乎效果并不好——甚至在他召开回应的记者会上,他再次在聊到加沙问题时将“埃及总统塞西”说成了“墨西哥总统塞西”,这显然对他澄清“我记忆力很好”完全起着反作用。而在共和党的竞选广告上,这些演讲的视频显然会一遍遍地被再次播放,从而进一步塑造公众对拜登年龄的担忧。

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同为高龄竞选,拜登缘何“更受伤”

有趣的是,已经77岁的特朗普毫无疑问也应该被视作“老人”,甚至他也同样有大量在公开场合混淆记忆的记录(比如混淆南希·佩洛西和尼基·黑利),但他的年龄和记忆力问题并没有像拜登这样引起担忧——甚至他本人在政治集会上还多次嘲笑拜登的衰老和记忆力下降的问题。据《纽约时报》去年一份在6个摇摆州的民调,大概70%的人认为拜登太过年老而不适合继续担任美国总统,而只有不到一半的选民对特朗普持这样的态度。

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特朗普与拜登,图源:时代周刊

根据《时代周刊》对一些选民的采访,二人的公众形象差异是拜登“更受伤”的主要原因。根据专业造型师的说法,拜登灰白的头发和相对黯淡的肤色会让他更加“显老”,让观众觉得拜登比特朗普老得远不止3岁。同时,特朗普在公众场合通常会化比较厚的妆并且保持他金色的头发颜色,这让他看起来更有活力。除此之外,拜登自当选以来声音变得更加沙哑,上半身也显得更加僵硬,这和特朗普一直保持着的“魁梧身材”以及他常常在政治集会开场时跳舞的形象形成了很强烈的对比,让观众更容易强化对拜登衰老的印象以及特朗普“并不老”的印象。

更重要的是,特朗普更加频繁地出现在公众视线中、组织政治集会。少数的记忆错误虽然会被媒体铭记,但对公众而言这一记忆很快就会被新的政治集会和演讲淹没。换而言之,当特朗普以更自信的姿态频繁地发言时,公众对他“失误”的容忍度会更高,且不会将其与年龄挂钩。而拜登似乎一直避免频繁地和公众接触、减少发表公开演讲的频率——一些评论家甚至称其“被白宫小心翼翼地保护起来”。甚至近期在美国最大的体育盛会超级碗比赛中,拜登也拒绝了在期间对公众发言来提高支持度。最后,根据媒体的统计,拜登的口误看起来也更加严重、次数更频繁。在两人本就不成比例的媒体曝光率差距的影响下,拜登自然更容易被观众担忧年龄和记忆。

总结来看,本次特别检察官的报告虽然 在理论上对拜登有利有弊,但从目前的政治影响看,拜登的选情已经受到了较大的威胁,而且民主党团队的应对也见效甚微。如果未来民主党能在舆论上把公众关注引向对特朗普文件案的关注,可能这一事件会继续发酵,在2024大选对民主党产生更大的破坏。

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