塑料对我们的世界造成了什么伤害无需赘言,那么,如果地球上没有塑料,我们的世界会变得更好吗?

  没有塑料的世界

塑料诞生在20世纪初,在此之前,没有塑料的生活是什么样子?

“叮铃铃”闹钟响了,你按下床头的金属闹钟,穿上蚕丝、棉布或者麻丝制成的衣服和鞋子,准备去菜市场买菜。对了,家里的大米刚好吃完了,得带上家里的陶瓷米罐去买上一些。菜市场里食材品种不算多,因为许多蔬菜、肉类、海鲜等远道而来的食材都需要密封容器保鲜运输,而能代替塑料的容器并不多:一个1升的玻璃瓶重达800克,而一个同等容量的塑料瓶只有40克,当这些较重的瓶瓶罐罐需要长途运输时,碳排放量会增加更多;另外玻璃、陶瓷等容器也脆弱易碎,不适合长途跋涉。好在,买菜的人们需要自备装菜的容器,一次也买不了多少,因此这些食材也就能满足人们的需求了。

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你提着买好的菜回家,如果经济条件好,也许你能有一辆汽车代步:车身是金属制的,轮胎是木头制的,速度不快,价钱很高。现代汽车使用了许多塑料,从汽车内饰到仪表盘,平均每辆车要用到半吨以上的塑料,这部分用料能占到全车的三分之一。当这些部件全部用金属或木头来替代时,车身重量大增,不仅造价更高,行驶时消耗的燃油也更多。

回家后,你开始准备煮饭炒菜,但没有电饭煲煮饭,也没有微波炉热菜,因为它们的外壳也是塑料制成的,就连电线和插座也离不开塑料,没了高绝缘性的塑料包裹金属线,就没法安全使用电源和电器。作为代替,你可以用天然气、大铁锅完成这顿饭菜。没有电饭锅、微波炉的定时功能,这顿饭菜耗时不短,几个小时后你终于可以出门上班了。

公司大楼外表上看没有什么不同,但内里变化可不小:塑料桌椅消失不见,我们所使用的是冷冰冰的木头桌子和金属椅子;常见的办公器材——电脑、打印机、订书机等通通不见踪影,因为现在只能用金属、玻璃来制造它们,这让这些办公器材变得身价不菲,不是所有公司都用得起的;就连那些不起眼的办公用品,钢笔、直尺、计算器等都因材料难得变得珍贵起来。办公室工作变得繁琐而低效,那些原本可以丢给机器的工作将不得不由人工一点点完成。

下班后,你可以选择的休息消遣方式也变得乏善可陈:在家里看电视、上网冲浪?买不起电视、电脑;与朋友相约逛街,脚上的皮鞋、布鞋或是麻鞋让人力不从心;去运动一下?篮球场里没有篮球、跑道上沙土漫天、健身房里器材寥寥;还是早早关灯睡觉吧,煤油灯泡已经快要过热了……

如果生病了,事情将变得更加麻烦:常见的治疗方法——输液可能见不到了,因为没有了聚氯乙烯这种常见塑料,我们找不到合适的材料来制成轻柔且又不失牢固的输液管;进行一场手术会变得非常艰难,口罩、手套、导管、注射器乃至血袋都离不开塑料,根据一项研究,一次扁桃体切除手术就会产生100多件塑料垃圾,没有它们,病人的生命、医生的健康都得不到保障。一些日常塑料制品对保护健康也至关重要,安全套被列入世卫组织的基本药物清单,口罩和呼吸器帮助减缓了新冠病毒的传播。

寻找塑料垃圾的出路

显而易见,我们的生活因塑料变得更加便利,现代人已经完全离不开塑料了。那么,有什么办法让塑料变得不那么可怕吗?

首先要做的是变废为宝,重新利用那些被废弃的塑料制品。澳大利亚和印度等国家正在尝试用废塑料铺路。澳大利亚墨尔本北部的雷菲尔德大道郊区街道和悉尼南部的一小段高速公路从外表上看,与普通道路没什么不同,但实际上它们所使用的沥青并不普通——用废弃塑料转化而成,被称为“塑料沥青”。建造公司宣称,修建这样一条双车道道路,每一千米长度消耗了530000个塑料袋和168000个玻璃瓶。印度人也将废塑料加入到造路的原材料里,短短数年就修建了长达800多千米的塑料公路。

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塑料之所以能用于建路,是因为它原本就是石油工业的副产品,与公路常用的原料——沥青具有相似的出身。那么,塑料能不能恢复原貌、用于炼油呢?许多科学家正在尝试塑料炼油:让废塑料在高温条件下发生裂解,使聚烯烃大分子断链、裂化为很小的分子并重新组合,最终得到塑料汽油、塑料柴油。中外各国的许多化工厂都建立了类似的生产线,不过高温裂解塑料所产生的环保问题还有待解决。

最好的分解塑料方法也许还要向大自然取经:现在已经出现了多种能吃塑料的细菌,好好利用这些细菌,能够大大提高清除废塑料的效率。2016年,科学家在日本一家回收厂发现了一种细菌,这种细菌已经进化出吞噬常见塑料对苯二甲酸酯(PET)的能力,此后,更多“食塑料菌”陆续被发现。未来,科学家不仅要努力在大自然中寻找更多的“食塑料菌”,还会通过基因改造,让这些清洁工分解塑料的能力变得更高超。

除了清除已经出现的废塑料,使用更容易被降解的塑料也是不错的方法:与石化塑料具有许多相同品质的生物基塑料已经投入使用,例如,基于玉米淀粉的聚乳酸用于制造吸管,这种吸管与普通塑料吸管几乎没有区别——不像纸质吸管,它会在你喝完饮料之前就湿透软化。

此外,适当限制新的塑料垃圾的产生也很重要。许多国家已经出台了限塑措施,用可重复使用的材料取代塑料,例如用纸质吸管替换塑料吸管、用无纺布购物袋替代塑料袋等。

运用上述方法,我们就能除弊革新,既能让塑料更好地发挥作用,又能减少塑料的污染。