陆地上的脊椎动物,我们可以根据其体温调节类型简单地将其归类为冷血动物(变温)或者温血动物(恒温)。

虽然有时候一些动物在调节体温方面会有极其特殊的适应性,但是在我们的印象中,爬行动物一定是冷血动物,而哺乳动物一定是温血动物。

然而,有一种有趣的山羊,它们作为哺乳动物却全身上下到处都是冷血动物的特征,因此许多人认为它可能是已知唯一一种冷血哺乳动物

这种山羊被命名为巴利阿里洞山羊(Myotragus balearicus),它们生活在归属于西班牙的巴利阿里群岛的两个孤立岛屿上——马略卡岛和梅诺卡岛,因此得名。

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巴利阿里洞山羊复原©Xavier Vázquez

实际上这种洞山羊在大约5000年前就已经灭绝,科学家并没有直接研究过它们的代谢情况。

那么,有趣的问题是,这种洞山羊到底有什么特殊之处,为什么会被认为是冷血哺乳动物呢?

冷血和温血的不同适应性

可能有朋友好奇过,为什么冷血动物在冬季来临的时候要进入冬眠?

这当然是因为它们无法在低温环境中活动。因为它们没有体温调节能力,体温会跟随环境温度变化而变化。

生物本质上就是一系列自我维持的化学反应,你的体温会变化的话,对这些化学反应是非常不友好的。

而且对于大部分代谢过程的化学反应而言,太凉快都是很难发生的,无论是食物的消化,还是ATP的水解。

所以,寒冷季节来临时,冷血动物不冬眠的话,它们也很难活动起来。

图源: aetb/ iStock

温血动物的特点则是可以通过调节体温来保持身体温度恒定,让身体在各种极端气温环境下依然能够正常地代谢,或者说能够正常地完成一系列化学反应。

因此温血动物在适应地球不同的气候环境方面,表现得要比冷血动物好太多了,所以你会发现生活在南极洲陆地上的主要生物群落基本都是温血的。

然而,恒定体温的代价是消耗更多的能量,地球环境是具有极高的不确定性的,高能耗的生活方式并不是很理想。

冷血动物的生存方式特点就是节能,所以实际上冷血动物往往更能在资源极端匮乏的环境中生存下来,很多冷血动物甚至能做到一餐吃饱一年不饿。

这两种截然不同的生活方式会被记录在骨骼中。

温血动物因为生存所需会不停地吃,它们摄入了大量的食物,所以几乎所有温血动物都会快速地生长,而且无法停下生长。

而冷血动物,因为食物的摄入没那么大需求,它们的身体也适应这种不确定的食物摄入情况,它们可以生长得非常缓慢,甚至周期性完全停止生长。

冷血动物的这种生长情况会在骨骼中留下一种被称为“片层组织”的结构,这个有点类似年轮——树木在冬季生长缓慢留下的痕迹。

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洞山羊化石©Joan Gené

之所以说巴利阿里洞山羊很可能是冷血动物,主要就是因为它们的骨骼中也拥有这种片层组织,有研究小组将它们的骨骼与鳄鱼的做了详细对比,发现了显著的相似之处。

同时,研究人员还发现,这种洞山羊的生长也非常缓慢,甚至可能也拥有完全停止生长的可能性,这完全就是冷血动物的适应性特征。

普通的山羊品种大约9个月大的时间就能达到成熟,而这种洞山羊需要生长12年的时间才趋于成熟,当然,它们的寿命也是相当得长,可能可以存活27年,而普通的山羊寿命很少超过12年。

巴利阿里洞山羊被认为是冷血哺乳动物的原因主要就是因为这个——骨骼中判断出它们的生长方式。

但仅通过骨骼自然是很难让所有人信服,只是这种动物早已灭绝,想要知道更多它们的信息变得非常困难。

不过,不相信它们是冷血哺乳动物的人也很少会相信他们想普通温血动物一样,因此提出了另外一种可能性,那就是它们可能是完全冷血动物和完全温血动物的中间形态,而且地球历史上可能也存在这种动物——在恐龙之前,因为无论是现代的鸟类,还是早已灭绝的恐龙,它们的骨骼都是适应快速生长的骨骼结构。

不管怎么样,这种洞山羊绝对和普通的温血动物有着巨大的差距,或者说有着截然不同的生活方式。

其实,这种洞山羊不仅仅是在代谢方面带给人惊喜,它们方方面面都都不同寻常,都和它们的近亲有很大的不同。

巴利阿里洞山羊的头骨©Olaf Tausch

奇怪的洞山羊

首先,从头骨中可以发现,它们应该是双眼视觉——两个眼睛都朝前。

这是牛科动物中发现的唯一,其它牛科动物的两个眼睛都是长在两个侧面的,这样有利于它们的开阔视野,以发现潜在的捕食者。

人类也是双眼视觉,这种被认为是捕食者的眼睛,它的优点是深度知觉——能够更好测量出距离。

其次,它们的一切都是小一号的——俗称岛屿侏儒症,体重在23公斤左右。

它们四肢变短,身高大约50厘米,这意味着它们不会像其它山羊一样在岩石上奔跑和跳跃;大脑只是普通山羊的一半,视觉、声音和嗅觉相关的结构明显缩小,这意味着它们不会快速做出反应,更多的可能都是呆着不动——或许在晒太阳。

巴利阿里洞山羊的故事

巴利阿里洞山羊之所以表现得如此特殊,自然和它们适应岛屿特殊的环境有关系。

它们在大约在500万年前到达巴利阿里群岛上——岛上最古老的化石可以追溯到这个时间,这与墨西拿盐度危机时期高度重合。

该时期地中海干涸,导致巴利阿里群岛和大陆连接,这些洞山羊的祖先走了过去,但随着海平面的上升,它们被困在了岛屿上,独自演化。

巴利阿里群岛洞山羊属主要由六个连续的时间种组成,研究人员可以清楚的看到,随着时间变化,它们发生的变化。

随着时间推移这些山羊的体型变得越来越小,生活也变得越来越慢。

它们有机会发生这样的变化,主要是因为在人类到达上面之前,它们是岛上的主宰。

这意味着它们的种群数量会周期性的爆发,然后把能吃的东西都吃光,最后那些最能适应饥饿的被保留下来。

图:巴利阿里洞山羊分布的两个岛屿

双眼视觉的进化,以及感知能力的退化,其实都意味着它们不需要浪费精力去检索和躲避捕食者。

因为要做到这些是需要巨大能量付出的,在没有天敌的情况下,自然也就被抛弃了,这是可以理解的,但是能把身体改造得像冷血动物一样间歇性的生长,这点绝对是难以想象的,只能说生物的潜能真的很大。

巴利阿里洞山羊的结局已定——灭绝,但是关于它们灭绝的原因还是有很大争议的,一些证据表明是因为人类到达岛屿导致最终导致它们灭绝,但也有人不这么认为,它们的灭绝纯属气候变化。

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这张图片是巴利阿里洞山羊的正脸照片