丢失的金属部件长30厘米、宽13厘米,在燃煤电厂工作人员的例行检查中被报告丢失。燃煤电厂的地点位于泰国中部省份巴真武里府,在首都曼谷的东部。该省拥有近50万人口,且拥有泰国一些最好的国家公园,包括深受游客欢迎的考艾国家公园。

而这个圆筒形金属部件里含有铯-137,科学家称这种高放射性物质可能致命,近距离接触会导致皮肤灼伤,对于那些在不知不觉中长时间接触的人,有放射病和潜在的致命癌症风险。泰国为了找回部件,还部署了搜索小组和无人机进行寻找。

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铯-137的半衰期约为30年,这意味着如果找不回来它,它可能会在未来几十年对人类构成威胁。更不用说如果找不回这个金属部件,对于一个人口密集,且有旅游业作为支柱产业之一的大省来说,打击恐怕是毁灭性的。

尽管金属部件的下落已经清晰,是在一家冶炼厂,但是铯-137在高温下被熔炼,并不意味着它的危险放射性物质就能够消失。冶炼厂已经被关闭,其周边区域也已经开始实行交通管制,民众和冶炼厂工人都在进行体检。

铯-137是什么?

从化学角度来说,铯-137是铯的一种放射性同位素,它和人们熟知的铀235一样,是核裂变过程中形成的,也是比铀235更为常见的裂变产物之一。该物质的沸点相对较低,不到700摄氏度,如果是在高温下突然释放便很容易挥发。

切尔诺贝利核事故发生后,科学家发现,铯-137可以在空气中传播很远的距离。而且它在作为放射性沉降物沉积到土壤后,由于铯最常见的化合物是盐类,这意味着它具有高水溶性,因此铯-137很容易在环境中移动和扩散。

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切尔诺贝利核事故之后的几百年左右,铯-137都会是切尔诺贝利核电站周围异化区的主要辐射源,对动物、植物以及人类健康构成最大威胁,因为它们大约30年的半衰期。甚至在斯堪的纳维亚半岛,一些驯鹿和绵羊的体内还发现了铯-137,在事故发生后的26年超过了限值。

这也足可见铯-137一旦没有被集中处理或者控制扩散,而是扩散到空气中后,它能够造成多远距离的伤害。2011年,日本福岛第一核电站发生核事故之后,环境中也发现了浓度升高的铯-137,同年从福岛县运往东京的11头牛的肉中就发现含有大量铯-137。

等到2014年底,福岛核泄漏事故中泄漏的铯-137已扩散到了整个北太平洋西部,被北太平洋洋流从日本输送到了阿拉斯加湾。海洋表层下面200米和400米处,都测量到了它。如果一般人在不知不觉中接触到铯-137,对健康的影响将取决于辐射强度。

如果辐射水平非常高,而且人直接接触了这种物质,首先出现的就会是皮肤刺激,人体上会出现一种类似烧伤的伤痕。但是这也是最显著的影响,铯-137会对人体内部产生怎样的影响,是否是长期的影响都是未知。