随着俄罗斯空军在乌克兰战场上的失误不断增加,毫无疑问,目前中国空军已经成为了美国空军最为强有力的对手。在战略空运方面,中国已经有运-20战略运输机。在战略轰炸方面,除了数量庞大的轰-6系列机群外,轰-20隐身战略轰炸机也已经呼之欲出。而在战术空军力量方面,中国空军的歼-20隐身战斗机,已经成为了美国战术空军力量最为忌惮的存在。

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目前解放军五大战区都已经装备了歼-20隐身战斗机,这样一来,歼-20隐身战斗机就同时在质量和数量上拥有了明显的优势。诚然,美国的F-22隐身战斗机也是第五代隐身战斗机,但在美国空军寄情于F-35隐身战斗机和第六代隐身战斗机的情况下,F-22隐身战斗机能够得到的资源倾斜显然是无法和中国的歼-20隐身战斗机相提并论的。

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美国军事网站《军事观察》就刊文发文,世界上是否还有国家能够仿制并生产歼-20这种战斗机。毕竟,歼-20隐身战斗机是目前世界上唯一在产的,能够进行超音速巡航的第五代战斗机。美国的F-35隐身战斗机虽然也在量产中,但是目前却不具备超音速巡航能力。F-22隐身战斗机倒是能够进行超音速巡航,但是现在已经停产了。

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从上世纪80年代美国和苏联分别开始研究第五代战斗机的概念开始,超音速巡航能力,也就是在不使用发动机加力燃烧室情况下实现战斗机超音速巡航的能力,被视为第五代战斗机的决定性能力之一。苏联研制的米格-31“猎狐犬”截击机虽然能够以2马赫的速度飞行,但是仍然需要依靠加力燃烧室,不算真正的超音速巡航。但是,米格-31的超音速飞行能力从另一方面也充分证明了超音速巡航在实战中确实拥有非常大的好处。

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首款具备超音速巡航能力的战斗机是美国的F-22隐身战斗机,F-22在2005年正式加入美国空军。虽然F-22属于重型战斗机,但是因为其机身重量相较于米格-31截击机轻了不少,所以不仅在超音速巡航方面表现出色,也拥有比米格-31截击机更加优秀的超机动能力。但可惜的是,因为F-22对维护的要求较高,导致其可用性较低。虽然美国空军计划对部分F-22隐身战斗机进行改进升级,但是也有部分F-22隐身战斗机从2023年开始需要逐渐退役封存,并成为其他F-22隐身战斗机的备用零部件来源。

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美国F-22隐身战斗机提前开始谢幕,为中国的歼-20隐身战斗机提供了更大的发挥舞台,让歼-20成为了目前世界上唯一能够进行超音速巡航的生产型第五代隐身战斗机。虽然歼-20隐身战斗机一开始时使用的是俄罗斯的发动机,但是从2019年年中开始生产的歼-20隐身战斗机,就陆续开始换装中国国产的WS-10C发动机。正是这款发动机,让中国的歼-20隐身战斗机解决了“心脏病”问题,拥有超音速巡航能力。

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和F-22隐身战斗机相比,F-35隐身战斗机不仅更便宜,而且是中型战斗机,单发设计和较低的推重比,不仅让F-35隐身战斗机缺乏超音速巡航能力,而且飞行速度也偏慢。俄罗斯的苏-57隐身战斗机数量则非常少,并且,只有装备全新的“土星30”发动机之后,苏-57隐身战斗机才具备真正的超音速巡航能力。

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而随着中国开始为歼-20隐身战斗机安装第三款发动机,也就是中国国产的WS-15发动机,歼-20隐身战斗机的超音速巡航能力预计还将得到进一步的提升。同时,歼-20隐身战斗机的最大飞行高度、最高飞行速度、航程和作战半径都将得到明显的提升,发动机的大修时间则明显降低。中国从2022年年初就已经开始在歼-20隐身战斗机上测试WS-15,预计WS-15的实际装机已经为时不远。

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而在歼-20之后的其他中国隐身战斗机,比如中国的第二款隐身战斗机歼-35,也将拥有超音速巡航能力。届时,中国就将拥有两款能够进行超音速巡航的第五代隐身战斗机。歼-35隐身战斗机将会成为世界上第一款拥有超音速巡航能力的中型第五代隐身战斗机,而俄罗斯的Checkmate隐身战斗机预计在2026年拥有超音速巡航能力,这将给美国的F-35隐身战斗机带来更大的压力。

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笔者认为,美国媒体显然是在过分夸大超音速巡航的作用了。超音速巡航能力确实非常重要,不过,对于中国的歼-20隐身战斗机来说,最重要的还是在超音速状态下的体系化作战能力。毕竟,在未来的战斗,特别是和美国空军的战斗中,很少会出现歼-20隐身战斗机单打独斗,自己上场厮杀的情况。

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什么叫做超音速状态下的体系化作战能力?实际上指的就是解放军其他和歼-20隐身战斗机配套作战的模块或者装备,都需要在歼-20隐身战斗机进入超音速巡航状态后,能够同步跟上,不会出现滞后的情况。比如,配合歼-20隐身战斗机行动的无人机,能否及时跟上歼-20隐身战斗机,而不是出现歼-20已经冲到第一线了,配套的“忠诚僚机”还在后面赶来的路上。

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所以,歼-20隐身战斗机的“忠诚僚机”发展到后期,肯定也是需要具备超音速巡航能力的。从技术角度上来看,“无帧-8”无人机已经达到了这个要求,不过其使用成本还是会比较高,接下来就看我们什么时候能够把超音速巡航技术“白菜化”并进行普及了。

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如果能够将超音速巡航技术“白菜化”,那么不仅海军航空兵的歼-35隐身战斗机能够进行超音速巡航作战,歼-16战斗机和歼-10C战斗机理论上也可以进行超音速巡航作战。换言之,中国空军现有的主力战斗机,将能够集体进入超音速巡航作战的时代,这样一来,中国空军整体战斗力的提升将会十分明显。

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当然,还有另一种情况。那就是没有让歼-16战斗机和歼-10C战斗机具备超音速巡航作战能力,而是实现了歼-20隐身战斗机的大规模普遍装备。而全新研制的第六代隐身战斗机则取代目前歼-20隐身战斗机的位置,成为中国空军的绝对主力空优战斗机。

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