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George Church:衰老当成新冠治!已创办公司开发抗衰老基因疗法

生辉

2022-09-22 19:16北京

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早在上个世纪,各种感染性疾病是人类致死的主要原因之一,如今,随着现代医学科技的不断发展,感染性疾病已经不再是人类健康的最大威胁,而包括癌症、糖尿病、心血管疾病、呼吸系统疾病、神经退行性疾病等在内的衰老相关疾病逐渐成为人类死亡的主要原因。这些疾病都是由于人体衰老直接或间接引发,而且会随着人类年龄的增加其发病率逐渐升高。

随着年龄的增长,人体内基因表达变得失调,导致体内多个器官系统的协调崩溃,这反过来又会导致多种不同的与衰老有关疾病,从而缩短人类健康寿命,对抗衰老的深入研究可以推动很多相关疾病的治疗。近年来,抗衰老已经成为当今医学界的最为火热的研究方向之一。

近日,爱尔兰都柏林举办了一场“长寿峰会”,此次峰会汇集了全球抗衰老和相关领域的众多科学家、企业家以及投资者。其中,有着“当代基因组学教父”之称的哈佛大学教授 George Church 博士也参加了此次峰会,并围绕基因、细胞以及器官抗衰老疗法等进行了主题演讲。

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▲图|哈佛大学 George Church 教授(来源:Harvard University)

George Church 是美国基因工程学家、分子工程学家和化学家,也是美国科学院院士、美国工程院院士。此前,他曾任哈佛医学院遗传学系教授,哈佛大学/麻省理工学院 HST 联合研究所教授,他实验室的研究方向主要围绕基因组测序及数据分析、个人基因组学以及合成生物学等。

早在 1984 年,George Church 便开发出了世界上第一个直接基因组测序方法,并发起了的人类基因组计划以及个人基因组计划。作为世界著名的遗传学家,他因对基因组科学的创新贡献以及对化学和生物医学的许多开创性贡献而广受科学界认可,曾被 New Scientist 杂志评选为 2008 年 8 位科学英雄之一、被 Time 杂志评选为世界上最具影响力的 100 人之一。

除了在学术上取得众多成就,产业层面他也收获颇丰。George Church 创办了全球首家向个人用户提供完整基因组序列的公司,如今,他的开发的技术已经衍生出包括基因疗法、合成 DNA,以及基因组测序等在内的近 50 家生物技术公司。

“应该把抗衰老与应对新冠病毒同等对待”

近年来,George Church 开始把大部分精力放在了针对抗衰老及衰老相关疾病的基因疗法开发上。

众所周知,George Church 是人类基因组计划和技术的重要推动者,为人类各种遗传疾病的治疗作出了重要贡献,然而在他看来,这些研究并没有对抗衰老进展带来太大的直接推动作用。

“这些研究对于抗衰老领域的贡献主要在于提供了一种更为先进和经济的工具,基于这些技术进步,抗衰老科学家们可以更好地开展研究工作。但是,抗衰老领域的关键进展,其实是通过对衰老关键途径和驱动因素的基础研究获得的。”George Church 指出。“比如将 DNA 测序的成本从 2004 年的 30 亿美元降低到了如今的 300 美元。DNA 测序的成本的降低让基因疗法变得更加亲民,从而使得更多患者都能从中受益,而不仅仅局限于富人阶层。”他补充说。

然而,这一说法在现实中似乎行不通。

近期,Bluebird bio 开发的新型基因治疗药物 Zynteglo 获得 FDA 批准,为患有罕见遗传性 β-地中海贫血患者提供了一种一次性、潜在的治愈性治疗方式;紧接着,该公司又宣布 FDA 已加速批准基因治疗药物 Skysona 上市,用于减缓早期活动性脑肾上腺脑白质营养不良儿童患者的神经功能障碍。然而这两款药物的获批上市却引来了公众对基因疗法的抨击,原因在于这两种基因疗法的售价分别高达 280 万和 300 万美元,成为了美国乃至全球历史上单次治疗最昂贵的药物,高昂的售价让普通患者根本无法企及。

对此,George Church 表示罕见病和抗衰老不能“混为一谈”。

“那些针对罕见病的的基因疗法价格昂贵,是因为其研发成本与患者数量的比例存在太大差距。相较之下,人人都会衰老,这也就意味着所有人都是‘患者’。”他指出。“衰老及其相关疾病会影响到每一个人,当考虑到能够从抗衰老基因疗法中受益的人数以及基因疗法可能为社会带来的巨大利益时,这对全球各地政府、医疗保健系统以及药物开发企业来说,都是共赢的。”

▲图|mRNA 新冠疫苗(来源:Pixabay)

除了价格,审批上市进程也是基因疗法所面临的关键挑战。一般情况下,一种新开发的基因疗法可能需要长达 10 年甚至更久的时间才能获得批准并上市,针对衰老的基因疗法亦是如此。“然而,新冠肺炎 mRNA 疫苗本质上也属于基因疗法,为何它却能在短短一年内快速获得批准、上市并广泛应用呢?”George Church 说道,“这主要是由于大环境决定的:新冠肺炎已经严重威胁到全人类健康,而且这种疫苗被证实较为有效。于是,在这种‘特殊情况’下,新冠疫苗的审批上市才会如此迅速。”

在 George Church 看来,衰老更是全人类共同面临的重大健康危机,毕竟每年都有太多人因衰老及衰老相关疾病而死亡,并且这个数量远远超过因新冠病毒而死亡的人数。所以,衰老也应该被视为是一种“特殊情况”。

George Church 表示,“综合价格因素和审批流程,如今新冠疫苗的价格每针剂约 2-20 美元,若获批后抗衰老基因疗法的价格和新冠疫苗差不多,相信世界各地的医疗保健系统都会非常认可并大力推广的,而且这个价格几乎是所有人都可以负担得起的。”

就目前而言,大部分抗衰老基因疗法还处在临床前的动物试验阶段,那距离抗衰老基因疗法能够获批还有多久?对此,George Church 表示,“我认为已经非常接近了。”

之所以这么说,其“底气”在于 George Church 曾经创立过一家专注于抗衰老的基因治疗公司。

“先导管线动物试验成功,预计明年进入临床”

提到抗衰老基因疗法,就不得不提到这家从 George Church 实验室衍生的基因治疗公司——Rejuvenate Bio。

据了解,Rejuvenate Bio 是 George Church 与哈佛大学的 Daniel Oliver、Noah Davidsohn 博士于 2018 年共同创立的,总部位于圣地亚哥。George Church 担任该公司首席科学顾问,另外两人分别担任首席执行官和首席安全官。该公司的目标是开发创新抗衰老基因疗法,以期延缓衰老和治疗与衰老相关的各种疾病,延长人类健康寿命。

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▲图|Rejuvenate Bio 联合创始人 George Church、Daniel Oliver 和 Noah Davidsohn(来源:公司官网)

George Church 认为,在抗衰老领域,基因疗法比其他小分子药物更有潜力。“先前的研究早已证实衰老和基因密切相关,所以我们完全可以通过基因疗法直接对衰老‘对症下药’。抗衰老基因疗法能够避免频繁给药的治疗流程,并且更具有靶向性,更为关键的是,基因疗法可以一次治疗多达十余个关键途径。因此,我们开发的基因疗法可以同时治疗多种与衰老相关的疾病类型。”他解释说。

据 George Church 介绍,“目前,我们已经公布了基于小鼠的临床前试验,这些研究结果显示,通过提高三种长寿基因 FGF21、sTGFβR2、αKlotho 的表达,改善甚至完全逆转了小鼠的肥胖、II 型糖尿病、心力衰竭和肾衰竭 4 种与衰老相关疾病,关键是这 4 种疾病可以通过单一基因疗法进行同时治疗,不止如此,我们现在正在拓展研究,以证明该基因疗法还可以同时治疗 5 种衰老相关疾病。”

▲图|Rejuvenate Bio 的在研管线主要基于 3 个长寿基因(来源:公司官网)

据公司官网介绍,衰老是由身体多个系统失调引起的,这些系统失调最终表现为与衰老相关的各种疾病,当前的很多解决方案只是单独解决每个问题,而忽略了问题的相互关联性。而 Rejuvenate Bio 则采用融合多学科的方法,结合基因疗法、专有靶点和动物试验,加速抗衰老基因疗法推向市场。

▲图|衰老是很多慢性疾病的最大风险因素(来源:公司官网)

现阶段,Rejuvenate Bio 在人类抗衰老基因疗法层面共有 3 条在研管线。其中,先导疗法 RJB-01 针对 sTGFβR2 和 FGF21 基因,用于治疗心血管、代谢和肾脏方面的疾病。目前,该管线针对宠物狗的临床前试验已经完成,预计将在明年申报新药临床研究审批(IND)并进入 Ⅰ 期临床试验,进而将其商业化。第二条管线 RJB-02 则是针对 sTGFβR2 和 αKlotho 基因,用于治疗骨关节炎。它和第三条管线目前都处于临床前研究阶段。值得注意的是,RJB-01 和 RJB-02 两条管线均通过腺相关病毒(AAV)进行递送。

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▲图|Rejuvenate Bio 针对人类抗衰老的在研管线(来源:公司官网)

除此之外,针对动物健康层面,该公司也开设了 3 条类似的管线。目前,该公司针对狗的二尖瓣疾病(MVD)基因疗法正在进行开发和商业化。通过对数以万计患有二尖瓣疾病的宠物狗进行评估,研究团队可以以比在学术环境中更强大的方式观察疾病的进展、停止或逆转以及对狗的生活质量的影响。“动物健康是其中的一个重要组成部分,也是对犬类健康巨大的未满足需求。”Rejuvenate Bio 首席执行官 Daniel Oliver 说道。

“我们针对动物基因疗法的产品管线为我们提供了独特的优势,因为这些动物试验结果可以直接指导我们在人类基因治疗方面的工作方向,我相信这将使我们能够更快地把抗衰老基因疗法推向临床。”George Church 说道。

融资方面,去年 4 月,Rejuvenate Bio 宣布完成了超 1000 万美元的 A 轮融资,此轮融资由 Kendall Capital Partners 领投,V Capital、KdT Ventures 和 Digitalis Ventures 跟投,融资资金将用于进一步开发衰老相关疾病的基因疗法。据了解,自从 2018 年创立以来,该公司已总共筹集了约 2700 万美元的资金。

Rejuvenate Bio 首席安全官 Noah Davidsohn 表示,“我们的目标是延长人类的健康寿命,这并不是在非健康状态下活得更久,而是希望人在一生当中尽可能活的健康,因此增加人的健康寿命非常重要,而且我们可以通过抗衰老基因疗法来实现。”

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