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南半球山火季再次来临 灭火飞机如何“物尽其用”?!

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看航空 2021-11-25 17:34
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灭火飞机,是森林消防体系的重要组成部分。这类机型虽然不是随时在火情第一线出现,但其作用不容小觑。由于通航发展起步晚和不均衡,我国还没有形成一个统一高效的航空灭火体系,一些富裕地区虽然采购了相关机型但使用效率普遍较低。反观澳大利亚,作为一个面积广袤、山火林火频发的国家,其航空消防体制机制虽然谈不上完美,但依然有不少特色。面对难以征服的森林大火,飞机发挥了相当重要的作用。目前,南半球山火季再次来临,各种灭火飞机活跃在澳大利亚上空。借此机会,看航空对澳大利亚的航空消防体制与装备概况进行了梳理。

著名的Erickson灭火机,也是澳洲山火季的常客

澳大利亚各州的消防救援体系相对独立,但是普遍分为城区消防救援和远郊消防服务两类。城区消防救援是常设机构,专注于城区建筑火灾与一般救援工作;乡村消防救援专注于森林消防与乡村一般消防服务。由于森林火灾火险等级季节区分明显,该组织并非定员的常设机构,而是根据森林火险等级确立值班员额。而且与政府常设机构不同,这个机构是彻彻底底的志愿服务机构,其组成人员大部分都有其他工作,只有在接到动员指令时才转变为消防员身份。这样的区分既做到了平战结合,避免了平时过多冗员浪费弊病,又能使森林消防工作保持一定的专业性。但这个体制也带来一些问题,首先便是遇到重大突发火情时的动员速度较慢,且人手时常不够。等到支援到位,火情已经难以控制;其次是人口稀疏地区的居民消防工作很大程度上依赖自救,乡村消防机构面对这类火情很难及时到达。

2020年12月,弗雷泽岛着火点卫星图像。图源:NASA Firms

航空消防公司南北半球分时部署 飞行员经验丰富

山火季临近,从美国启程运往澳大利亚的CH-47灭火机(图自Coulson 航空公司)

澳大利亚的大部分灭火飞机都归乡村消防队管辖。与其乡村消防人员的部署情况对应,由于森林灭火工作的季节特性,这些灭火飞机大部分都租赁自专业的航空消防公司,只在山火季进行部署。这些公司的灭火飞机往往在北半球的夏季,同时也是山火旺季部署于欧洲和北美,而这时恰恰是南半球的山火淡季。待到10-11月份南半球山火季来临,他们再纷纷转场到澳大利亚各地。也正是由于这些飞行员全年始终在世界各地在执行森林灭火工作,他们的飞行经验极其丰富,非常适应各种复杂地形复杂气象条件下的飞机起降与灭火作业。

塞斯纳Citation和Bell412灭火机(图片来源:Coulson航空公司)

笔者曾在澳大利亚一座小型机场目睹了灭火飞机返航加油出动的全过程。一架C-130H改装的灭火飞机以小航线降落在后方机场,随后自行滑回机库。为了提高效率,飞行员甚至只关闭了装载灭火剂一侧的两台发动机。从降落到起飞,包括燃料加注与灭火剂加注,整个过程不过20分钟。而从它再次起飞,到200公里以外的山区火场喷洒灭火剂,再到返航,整个过程也只用了不到一小时。这样高的效率主要有赖于飞行员过硬的技术,毕竟这架灭火飞机本身已经是“爷爷辈”了。

C-130H灭火机

老飞机改装可有所作为 但仍存在安全隐患

波音747灭火飞机

波音737灭火飞机

事实上,这些租赁的灭火飞机五花八门,但很多都是由退役的飞机改造而来。一些比较出名的包括“黑鹰”直升机、C-130H“大力神”运输机、“支奴干”直升机,甚至是波音737-300、DC-10等客机。这些飞机在经过改造以后,载有专用的灭火剂抛洒装置。由于这些灭火机大部分时候都在待命状态,飞行强度不高,所以这些老飞机依然可以“有所作为”。然而这些老机型也存在其自身问题,主要是飞行硬件老化,难以操控。面对火场的复杂气象环境,超低空的灭火作业往往险象环生、风险很大,一招不慎就可能机毁人亡。2020年1月23日,一架租赁自美国科林斯航空公司的C-130灭火机在执行喷洒灭火剂任务时撞山,三名机组人员不幸罹难,事故充分暴露出使用老飞机带来的安全隐患。

澳大利亚一架C-130灭火飞机坠毁

航空灭火救援危险性极大

Noel驾驶的灭火飞机

笔者此前采访过一架小型灭火飞机的飞行员Noel,他来自墨尔本,多年来一直从事航空灭火救援。他形容灭火救援工作的危险性丝毫不亚于特技飞行员和试飞员。由于火场往往伴随着大风和不稳定气流,而灭火工作必须在贴近地表的高度进行,稍有不慎就很容易出现“大问题”。他每次执行灭火任务时,都会有一架轻型飞机在前方进行引导,协助他确定风速、风向等关键气象数据。与此同时,大火带来的浓烟也会干扰他的视线的同时,还可能使发动机的功率下降甚至停转。所以,飞行员必须时刻紧绷,尽量避开浓烟和地形,还要根据风向来控制灭火剂的抛洒方向,不敢有丝毫松懈。在没有灭火任务时,Noel的工作就相对轻松一些,他只需要对飞机进行一些必要维护,然后每周定期进行一次灭火剂装载与空中抛洒实验。

澳大利亚森林火灾频繁,这些火灾又大又猛,往往是世界新闻的头条。这些大火有天灾也有人祸,但也因此锻炼出来一支相对精干的灭火队伍。对比澳大利亚,我国也是山林火多发的国家,航空救援是必不可少的一股力量。我们可以从中借鉴长处、分析问题。未来,随着我国航空消防产品的进一步升级,消防灭火工作必将更加安全、高效。

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