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一个巨大天体闯进内太阳系,最大直径或370公里,行迹神秘古怪

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徐德文科学频道 2021-06-22 19:40
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一个直径最大可能约370公里的神秘古怪天体,已闯入太阳系内部区域,越过了海王星轨道,正在向土星进发。

这个天体被称为2014 UN271,是在2014年到2018年的暗能量调查数据中发现的。

发现它的那一刻,科学家们就被它的古怪及可疑形迹迷惑了。这家伙的直径估计在130公里到370公里之间,已接近矮行星的尺寸了,然而它却来自55000个天文单位,即0.9光年外的奥尔特云。

我们知道,奥尔特云是太阳系最外部的冰冻“球壳”,由太阳系形成后的原行星盘物质,或被驱逐到那里的水冰、氨和甲烷等固体挥发物组成,形成了很多被称为彗星的小天体。由于这些天体是由挥发物冻结形成的,进入内太阳系后受阳光照射,就会被加热并释放气体,形成长长的彗发及彗尾。

彗星的直径一般在几百米到几十公里,2014 UN271可能至少有上百公里,如果真是彗星的话,其彗核可能已超过了此前发现的最大彗星C/1729 P1,而且肯定是有史以来发现的最大奥尔特云天体。

而它的行迹也非常古怪,在内太阳系和星际空间边缘穿行,就像我们遥远地方的亲戚,来到城市看望我们,由于距离太过遥远,需要约300万年才能到达,实在太不容易了。上一次它来拜访时,我们的老祖宗才刚刚和黑猩猩分道扬镳没多久。

由于2014 UN271既不像彗星,又不像小行星,而且极为庞大,也引起了科学家们的强烈兴趣,数年来一直在跟踪它的轨迹。目前已知它将在2031年到达土星轨道外,离我们10.9个天文单位的地方,匆匆窥视木星、火星、地球等太阳系内部天体一番后,就返回奥尔特云继续它恬淡宁静,与世无争的生活,在太阳系真正的边界处,守望浩瀚无垠的星空。

由于距离太远,2014 UN271亮度最大时,可能和冥王星的卫星卡戎差不多,所以不会为地球上的我们肉眼所见。但你如果有一个200毫米口径的望远镜,将可能在10年后见到这个来自太阳系边缘的大块头远亲,而下一次就要等450万年以后了,好好珍惜吧,不要让老祖宗和黑猩猩的遗憾在我们身上重演,毕竟人家来一趟也是贼不容易的。

当然,这个远房亲戚之所以不更近一些,直接来探望我们,可能也是考虑到不想为我们带来巨大麻烦。因为彗星是水冰组成的,结构比较松散,容易被太阳火热的温度融化,到时掉出一些岩石小行星之类的碎屑,砸到地球上的花花草草就不好了。有的彗星离太阳太近,甚至就直接蒸发,在“阳”间彻底消失了。

有的读者可能已经注意到了,我刚开始说2014 UN271用了300万年的时间才绕一圈重新回来,为什么下一次又要450万年了呢?天体的轨道周期难道不应该是一样的吗?

实际没有任何天体的轨道周期会精准到一秒不差,这个300万年是2014 UN271的入境轨道周期(inbound Orbital period),是指它这次从远日点到近日点计算出来的轨道周期,也就是上次离开近日点后到这次回归经历的时间。由于彗星离太阳越近,越多的物质就会蒸发,再加上其它星球的引力影响,2014 UN271这次离开近日点后,轨道将会延展,周期也会变长到450万年,这个周期被称为彗星的出境轨道周期(outbound Orbital period),意味着它下次回来的时候,将要在450万年以后了。

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