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欲将RISC-V架构收入囊中,英特尔拟花费20亿美元收购SiFive

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机器之心Pro 2021-06-11 15:22

机器之心报道

编辑:蛋酱、陈萍

科技巨头纷纷转投 RISC-V,英特尔:我也想。

据外媒路透社报道,英特尔正计划以 20 亿美元的价格收购加州半导体初创公司 SiFive。

SiFive 成立于 2015 年,是全球首家基于 RISC-V 架构的半导体企业,最新估值在 5 亿美元左右。

半导体企业转投 RISC-V 架构,不算是新鲜事。去年,英伟达宣布要以 400 亿美元收购 ARM 的消息,而 ARM 架构的授权使用者中包括英伟达的一系列竞争对手,这让很多半导体行业内的公司感到「危机四伏」,RISC-V 架构受到的关注度也越来越高。

RISC-V 的优势在于它是一种开源架构,且公司在瑞士注册成立,不「代表任何国家 / 地区的政治立场」。

英特尔的动作很明确:在「三分天下」的处理器架构格局中,它希望通过用 20 亿美元收购 SiFive,将第三大架构 RISC-V 收入囊中。

谈判尚处早期阶段,SiFive 也面对着其他多家公司的收购意向,最终可能仍保持独立。目前,英特尔和 SiFive 均未正式回应该消息。

出身原 RISC-V 团队的创业人马

SiFive 公司是全球首家基于 RISC-V 定制化的半导体企业,于 2015 年由来自加州大学伯克利分校的三位研究人员 Krste Asanović 、Yunsup Lee 和 Andrew Waterman 创立。

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SiFive 的主要业务帮助 SoC 设计人员缩短产品上市时间,以及通过定制的开放式架构处理器内核降低成本,同时,使系统设计人员能够构建基于 RISC-V 的定制半导体,从而实现芯片优化。和 ARM 一样,SiFive 也是将芯片设计等知识产权出售给制造商。

该公司试图将开源标准引入半导体设计领域,使其更便宜、更容易为客户所接受。迄今 SiFive 已与多家国际知名半导体厂商建立深度合作关系。

从 2015 年开始,SiFive 陆续发布了多种基于 RISC-V 的处理器内核,主要针对从发烧友到主要制造商的各个级别的开发。

2017 年,SiFive 公司发布的 U54-MC Coreplex,就是第一款支持 Linux、Unix 和 FreeBSD 的基于 RISC-V 架构的芯片。

2018 年 6 月,SiFive 以未公开的金额收购了 Open-Silicon,并保留了其专用芯片(也称为专用集成电路或 ASIC)的设计能力。

2018 年 11 月,SiFive 又发布了 7 系列高性能 RISC-V CPU IP。其中,该系列 IP 可以提供最多单个组合 81 个内核的可扩展能力,实时 64 位内存寻址能力以及实时处理器和应用处理器的关联组合。

2020 年 10 月,SiFive 发布了 HiFive Unmatched,这是一款 Mini-ITX 开发板,具有四个 U74-MC 内核、一个 S7 内核、8GB DDR4 RAM、四个 USB 3.2 Gen1 端口、一个 PCI Express x16 插槽、一个 PCIe Gen3 x4、一个 microSD 卡插槽和一个千兆以太网。

长期以来,ARM 是移动端和物联网市场最大的 IP 提供商,然而随着开源的 RISC-V 架构崛起,SiFive 开始被视为 ARM 的有力挑战者。

SiFive 的现任 CEO Patrick Little 曾是高通公司负责汽车业务的高级副总裁。值得一提的是,Little 正是在去年英伟达宣布将收购 ARM 之后,离开高通并加盟 SiFive。

英特尔、高通等公司都是 SiFive 的投资方。2018 年,SiFive 获得 5060 万美元 C 轮融资,其中一大笔来自英特尔。2020 年 8 月,SK 海力士、沙特阿美(Saudi Aramco)等公司向 SiFive 追加了投资 6000 万美元。这笔新资金的到来使该公司自 2015 年成立以来的总融资额超过了 1.85 亿美元。

三大架构的此消彼长

在 RISC-V 面世之前,x86 和 ARM 在 CPU 架构一直平分秋色。其中,X86 占据了 PC、服务器等领域,而 ARM 则专注于手机、物联网等领域。

RISC-V 项目 2010 年始于加州大学伯克利分校,它是一种用于 RISC 芯片的开源指令集架构 (ISA),常用于微控制器和小型芯片,在行业内广受认可,例如硬盘厂商西部数据每年的产品中包含超过 20 亿个 RISC-V 控制器。它摒弃了 ARM 等指令集架构的许可费用制度,由非营利性质的 RISC-V 国际组织维护,包括来自 50 个国家 / 地区的 1000 多名成员。

ARM 架构和 RISC-V 架构皆源自上世纪 80 年代的精简指令计算机 RISC。二者最大的不同之处在于,ARM 是一种封闭的指令集架构,而 RISC-V 是一种完全开源的架构。只用 ARM 架构的厂商,便只能根据自身需求调整产品频率和功耗,不得改变原有设计。

反观 RISC-V,由于选择使用 BSD License 开源协议,因此给予使用者很大自由,允许使用者修改和重新发布开源代码,也允许其基于开源代码开发商业软件。

SiFive 正是使用 RISC-V 架构设计 CPU,虽然其底层架构是开源的,但特定内核设计本身是可以出售的。收购 SiFive 还可以为英特尔提供一份知识产权上的保障,既可以在自家的芯片上使用,也可以为以后的代工服务客户提供许可。

与强大的竞争对手相比,RISC-V 还有很大的发展空间,尤其是在高端芯片领域。

此前,英特尔新任 CEO Pat Gelsinger 宣布将本公司的 x86 架构作为代工业务合同的一部分授权给其他公司,这也是他上任后发布的 IDM 2.0 计划内容之一。英特尔甚至表示,不介意新成立的代工服务部在内部制造第三方的基于 ARM 架构的设备。

今年 3 月,英特尔官宣了新的代工服务部,主要为外部半导体公司代工制造芯片,同日,SiFive 宣布与英特尔代工服务部展开合作。

如果英特尔收购 SiFive 的消息属实,那么它的目标就非常明确了:将 RISC-V 架构收入自己的兵器库,并为自己代工服务的客户提供定制化设计。

这笔交易达成的价值不止于此,英特尔还可以获得软件上的优势。去年,SiFive 从谷歌挖到了编译器领域的大神 Chris Lattner 担任其平台工程高级副总裁,领导平台工程工作。Lattne 曾在苹果任职八年,并创造了 Swift 编程语言。当时 Chris Lattner 的加入,被视为 RISC-V 领域的重大利好。

这些举动既能帮助美国在半导体领域重振旗鼓,也有利于英特尔回击 ARM 战队中的对手们,比如苹果的 M1,再比如 AWS 的 Graviton2。

在美国出于国家安全利益限制使用 ARM 架构之后,中国的半导体公司也对 RISC-V 芯片架构表现出了更加浓厚的兴趣。

此前,华为给开发者们提供的首款鸿蒙开发板 Hi3861,业内人士猜测其也是基于 RISC-V 架构。这颗 Hi3861 是 32 位芯片,最大频率 160MHz,内嵌 352KB SRAM、288KB ROM、2MB Flash 等,集成 802.11b/g/n 基带和 RF 电路,支持鸿蒙系统。

开发板推出之后,有国外开发者经过测试之后,表示这颗 Hi3861 是华为首款基于 RISC-V 架构的芯片。目前华为对于此事没有回应,但在网络上却传得很广。

有数据显示,中国大约 300 家以上的公司都在关注或以 RISC-V 指令集进行开发。其中,中科院计算所、华为公司、阿里巴巴集团等在内的 20 多个国内企事业单位,都正式加入了 RISC-V 基金会。

发展至今,不少企业基于 RISC-V 构建了开源芯片关键技术,推出了相关产品,2018 年 9 月,华米公司发布了号称全球智能穿戴领域第一颗基于 RISC-V 的人工智能芯片——黄山 1 号;2019 年 7 月,平头哥正式发布玄铁 910(XuanTie910),称玄铁 910 目前业界性能最强的一款 RISC-V 处理器。

发展 RISC-V 开源芯片架构被视为是中国自主发展半导体产业链的一个机会,众多芯片厂商,已经转投 RISC-V 的怀抱。此前,中国工程院院士倪光南表示,未来 RISC-V 很可能发展成为世界主流 CPU 之一,从而在 CPU 领域形成 Intel(英特尔)、ARM、RISC-V 三分天下的格局。

https://www.reuters.com/technology/intel-debates-buyout-sifive-bolster-chip-technology-against-arm-source-2021-06-10/

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