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马斯克口中注定失败的技术,成就了最年轻的亿万富翁

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撰文 / 马晓蕾

编辑 / 涂彦平

设计 / 杜 凯

来源 / Business Insider 作者:Hillary Hoffower

从小就喜欢在车库里搞一些研究、年少开始创业、从名牌大学肄业……从Luminar的创始人奥斯丁·罗素(Austin Russell)的成长经历来看,他似乎天生就具备了“富翁体质”。

2020年12月3日,美国激光雷达初创公司Luminar在纳斯达克上市。公司创始人兼CEO奥斯丁·罗素(Austin Russell)站在时代广场的纳斯达克大厅,粉色礼花纸屑雨点般落在这位科技企业家身上。

此时的罗素只有25岁,随着上市钟声的响起,他成为了全世界最年轻的白手起家的亿万富翁。

无人驾驶汽车科技初创公司Luminar的创始人兼首席执行官奥斯汀·拉塞尔(Austin Russell)是最年轻的亿万富翁▼


硅谷神话

由于处在疫情的特殊时期,这场上市仪式显得些许有些冷清。Luminar是罗素在17岁时创立的自动驾驶汽车技术创业公司。2012年,15岁的罗素在自建的车库实验室里尝试研究激光雷达,一种汽车观察世界的新方式,而在几年后,人们才意识到了激光雷达的重要性。

如今,Luminar共有350名员工和佛罗里达州和硅谷两个办公地点。总部设在了奥兰多,并有一个5万平方英尺(4645平方米)的制造厂。

Luminar通过与特殊目的收购公司(SPAC)Gores Metropoulos的反向合并上市,首次公开发行4天后,股价大涨高达25%,延续3天涨幅超过110%,达到每股41.8美元。

此后股价一直有些波动,一度回落近50%至22.87美元,截至1月15日收盘,股价在30美元左右。

在股价12月中旬的低点,做空公司Citron在推文中建议不要买入Luminar股票,而一位分析师对其持股评级,另外两位分析师对其给予买入评级。

不过,罗素已经跃升为足够载入史册,并且泽被后世的富豪。

据《福布斯》报道,罗素现在是最年轻的白手起家的亿万富翁,全世界目前在世的在30岁之前成为白手起家亿万富翁的人也不过十几位,罗素已经成为了他们中的一员。他拥有Luminar公司约三分之一的流通股权,截至1月17日,他的净资产估计为32亿美元。

在接受Business Insider的在线采访中,罗素在IPO后的几周告诉记者,他对自己职业生涯中的“创造曲线”更为兴奋。“能跻身于这个世界的扎克伯格之列是很令人兴奋的,他们都是在年少时就创造出了一些不可思议的东西。”

扎克伯格23岁就成为亿万富翁,当时,他的净资产为11亿美元,如今已达1000.2亿美元。Snapchat的埃文·斯皮格尔(Evan Spiegel)和鲍比·墨菲(Bobby Murphy)此前以当时各15亿美元的身家也荣获过最年轻亿万富翁的头衔。

罗素在进入“亿万富翁俱乐部”时,以24亿美元的净资产登顶。也就是说他在20多岁时就成为10个亿万富翁中最富有的人,是富翁中的富翁。


注定要失败?

罗素为车辆安装Luminar激光雷达▼

Luminar不乏批评者。特斯拉首席执行官埃隆·马斯克(Elon Musk)就第一个不看好,多年来一直在批判激光雷达传感器,

“做激光雷达的公司注定要失败。”马斯克(Elon Musk)在特斯拉2019年的“自动驾驶日”上说,称它们对于主流汽车市场来说过于昂贵。

但在罗素看来,马斯克说这话是别无选择。他只能谴责激光雷达,因为特斯拉已经致力于另一种技术。“困难的是,如果你向拥有现有硬件设置的人做出巨大的承诺,你就有点把自己逼到墙角了。”罗素说。

特斯拉没有回应置评请求。

这项技术是在1960年开发的。激光雷达的名字结合了光和雷达两个词,它可以解开自动驾驶汽车大规模应用的大门。

激光雷达传感器发射出光脉冲,通过测量光线在击中物体后反弹所需的时间,帮助自动驾驶汽车感知道路情况。

就好比是,你的眼睛能够检测从打开手电筒那一刻,到看到其光束反射物体之间所需的时间,同时能够提供一张详细的地图,突出显示周围世界中物体的大小和位置。

这就是汽车的激光雷达传感器发出的光线反弹回来时的情况。Luminar还为驾驶辅助程序制造软件和其他硬件组件。

2012年至2017年,罗素与联合创始人杰森·艾兴霍尔茨(Jason Eichenholz)“偷偷”运营Luminar,当时Luminar在风险基金的推动下从“蛰伏”模式中脱颖而出。

在一年之内,Luminar增加了200名员工,并创建了一个新系统,它说可以将激光雷达中一个关键部件的成本从数千美元降低到只有3美元。

激光雷达的成本往往高达数万美元,但这种成本削减帮助Luminar在2019年推出了一个相对低价的Iris激光雷达系统,用于自动驾驶应用,起订价点为1000美元,用于高级驾驶辅助系统的应用为500美元。

而罗素补充说,如果很多人都和马斯克一样,Luminar就不会在2020年签订三份生产协议:与沃尔沃签订协议,从2022年开始在其汽车上加入Iris传感器;与戴姆勒签订协议,生产自动驾驶卡车;与Mobileye签订协议,为Mobileye的第一代无人驾驶车队提供激光雷达装置。


信息“吸血鬼”

罗素在十几岁时创立了Luminar公司,该公司开发激光雷达传感器,帮助自动驾驶汽车“看到”道路▼

罗素说话的速度很快,很自信,但却有一种知识渊博而不狂妄的感觉。很容易看出他的大脑中储存了很多信息。

他并不是出生在一个精通科技的家庭,他的父亲从事商业地产工作,母亲则涉足模特和公开演讲,但可以说,Luminar已经融入了罗素的血液。

他的曾祖父S.I.罗素发明了现代的电热毯,他的外祖父鲁迪·克莱耶(Rudy Cleye)则建造了一条赛车道。

罗素很小的时候就开始积累他的发明家“履历”。他在2岁时就记住了元素周期表,10岁时就当上了软件顾问,13岁时就申请了他的第一个专利,那是一种水循环系统。

他说,十几岁的时候,罗素大部分时间都住在父母在南加州纽波特海滩的车库里设立的临时电子学和光学实验室里。在他自建的超级计算机的包围下,他学习硬件系统,后来又学习光学和光子学。

在接受《橙县日报》采访时说,当他的父母不让他买手机时,罗素把一款任天堂DS改造成了自己的手机。他还建立了一个全息键盘系统,一个癌变痣(正常的色素痣变成恶性黑色素瘤,谨慎百度)激光探测器,并开发了远距离无线电力传输系统。

“这孩子的思维太宽泛了,他总是在同一时间有50个想法。”他在圣胡安卡皮斯特拉诺圣玛格丽特主教学校的物理老师托尼·乔丹(Tony Jordan)在2017年告诉彭博社。

学习的习惯已经延续到了他的成年生活中。罗素说他每天浏览1000篇文章或论文。“我一直好奇心很强,想要了解事情的运作方式,问超多问题,只是想做一个信息吸血鬼。”罗素说,“我有个毛病,做任何事情总是想越早越好。”

他说,他的父母会开玩笑说,“你就去实验室里施展你的黑魔法吧,我们会把吃的从门缝里给你塞进去。”

罗素说,不同于高中时代的日常学习,上大学以后他把更多的时间花在他的车库实验室里,并在加州大学欧文分校贝克曼激光研究所担任独立研究员。

高中毕业后,他去斯坦福大学学习物理学,但半年后,他获得了著名的泰尔奖学金(Thiel Fellowship),便从学校退学,继续他在Luminar的工作。

泰尔奖学金硅谷企业家和风险投资家彼得·泰尔(Peter Thiel)创建的一个“创业加速器”,支付给学生10万美元,允许他们休学两年去创业。

罗素说,他一直知道学术界不适合他。

他说,太多技术在没有应用的情况下就被开发出来,或者最终停留在实验室里。他关注了自动驾驶汽车行业在激光雷达传感器方面的工作,并决心找到一种方法来制造一个可以大规模应用的低价版本。

“如果你不能在背后建立一个经济引擎,让它真正有实际的应用,那么仅凭一个想法是很难对世界产生明显的影响。”他说。


悄无声息地开始

罗素拿到泰尔奖学金后便从斯坦福辍学▼

在Luminar创立之初的时候,罗素建立了一个硅谷黑客之家网络,或者说是一个创业者的聚居空间。他发现自己与其他聪明人一起工作,可以将他们作为未来Luminar的员工来考察。他说,这样做的好处是双重的。这是他开始建立实验室的最经济的方式,也是帮助他融资的副业。

罗素最终聘请了工程师,并扩大了规模,但他并不着急。

“我们蛰伏了这么久是有原因的。”罗素在2017年向Business Insider表示,这一年公司终于开始面对公众。当时,他已经从包括GVA Capital、Canvas Ventures和泰尔支持的风险投资公司1517 Fund在内的风险投资家那里筹集了3600万美元。“如果我们在五年前宣布我们的计划,所有人都会争相效仿。”他说。

对于罗素来讲,创新意味着要有耐心建立一个更好的激光雷达系统,在能够拯救更多生命的同时推动一个行业的发展。他说,当时公司尝试了2000种构造激光雷达系统的方法,才决定了一个可以制造的功能性系统。

罗素摒弃了传统的激光雷达设计,在不同的波长上制造了一个新的激光雷达,并且用化合物砷化铟镓(indium gallium arsenide)代替了典型的硅,更强大,但仍然不伤眼睛。Luminar表示,其系统可以为自动驾驶系统提供整整7秒的时间,对250米外的物体做出反应,比竞争对手更长。

Luminar的激光雷达突破是罗素独特思维方式的结果。Luminar最早的投资人之一、Crescent Cove Advisors的Jun Hong Heng告诉Business Insider,他的思维方式是自下而上的广泛思考,同时无视传统思维的规范。据他介绍,罗素在思考过程中,首先会提出一些看似平凡的问题,并通过询问为什么事情需要以某种方式来挑战传统思维。

他说,“他不仅是在跳出框框思考,也完全抛弃了框框。”


“一个人”的IPO

通过Luminar的激光雷达系统进行公路感知▼

在与Business Insider的视频采访中,记者让罗素用三个特质来概括成为Luminar的CEO需要什么时,他在回答之前想了很久,久到记者以为Zoom已经卡住了。

最终,他回答道,对技术的深刻理解、对安全和自动驾驶的热情、以及对胜利的不懈渴望。罗素经常处于睡眠不足的状态,他估计每周工作80到120小时,周六早上是他的禅宗模式(Zen Mode,冥想模式)。

对罗素来说,仅仅开发出正确的、最好的技术是不够的,他需要将其贯彻到底,直到实现他终结交通事故的愿望。

他说,在过去的一两年里,上市一直是罗素的想法。但时机一直不对,直到2020年5月发生了变化,罗素和汽车行业都迎来了一个重要的里程碑。

与沃尔沃达成的协议,从2022年开始在汽车中使用Luminar的激光雷达作为其高级驾驶辅助系统的一部分,这是汽车制造商承诺为其生产的车辆配备激光雷达传感器的第一个案例。梅赛德斯-奔驰和宝马也有增加激光雷达的计划。

沃尔沃发言人告诉Business Insider,Luminar在激光雷达和感知技术方面是一个明显的领导者。“这项技术是沃尔沃在下一代平台上向客户推出安全自动驾驶所需要的。”

8月,当Luminar宣布其SPAC交易时,罗素告诉Business Insider,他认为反向合并比传统的IPO更有吸引力,因为它为Luminar可以筹集的资金和可以获得的估值提供了更多的确定性。

他补充说,这也有助于金融市场的复苏,反向合并变得更加流行,而且Gores和Luminar合并的SPAC拥有技术和汽车专业知识。

在反向并购中,私人公司只需与SPAC协商出售价格,不过机构投资者也可能会参与其中。据Business Insider的马克·马陶谢克(Mark Matousek)报道,Gores筹集了4亿美元,包括泰尔、沃尔沃汽车技术基金和VectoIQ在内的一批投资者额外筹集了1.7亿美元。

罗素表示,他认为SPAC IPO的概念会一直存在。

“它使你能够进入公共市场,建立一个比传统的IPO更顺畅、更合理的方式,而且速度也快得多。他说,“我认为这是IPO的未来。”


执行力

但和许多高科技创业公司一样,Luminar一直没有盈利。根据美国证券交易委员会的文件显示,2019年其收入增加了近100万美元,达到1260万美元,但亏损了9470万美元。

自动汽车行业仍处于早期研发阶段,Luminar预计至少要到2022年沃尔沃生产交易开始时才能实现盈利。根据美国证券交易委员会的文件估计,到2026年,它将创造至少13亿美元。

Luminar进行距离测试的仓库▼

尽管Luminar使用自己的设计将其系列生产外包出去,但研发阶段意味着Luminar也没有与其他订单进行大规模生产的历史记录。该公司表示,这允许它在降低风险的能力下按需求进行规模生产。

其竞争对手Velodyne也通过SPAC合并上市,激光雷达初创公司Aeva也计划这样做。Robert W. Baird的高级分析师特里斯坦·杰拉(Tristan Gerra)表示,他预计会有更多的公司来到激光雷达领域,随后会进行整合。

Luminar表示,随着意识到退出研发阶段的挑战,它寄希望于最近的激光雷达公司抓住相邻行业的机会。

放弃买卖Luminar股票的杰拉表示,Luminar也可能发现自己被夹在高端激光雷达技术和大众市场之间,而大众市场由Velodyne主导。Velodyne的总目标市场可能会更大,因为它还针对非汽车应用,杰拉说,而Luminar只专注于汽车。Velodyne预测2020年的收入为1.01亿美元,而Luminar的收入为1520万美元。

杰拉表示,在最好的情况下,Luminar可以主导高端激光雷达市场,成为实际的供应商。

罗素认为,Luminar有能力做到这一点,这一点已经得到了激光雷达系统的证明,该系统的性能比传统系统更高,价格也更实惠,这也使得Luminar成为第一个赢得自主生产系列协议的公司。

德意志银行表示,预计到2030年,Luminar将成为激光雷达解决方案的领导者,其目标市场总额将达到400亿美元。

“Luminar是唯一可用的汽车级激光雷达解决方案之一,其性能足够好,能够以可接受的成本实现高速车辆的自动驾驶。”德意志银行首席美国汽车和汽车技术分析师伊曼纽尔·罗斯纳(Emmanuel Rosner)对Business Insider表示,他对Luminar股票给予了买入。“许多竞争性解决方案要么提供更短的感知范围,要么再过几年才能投入生产。”

Luminar八年来的进步和技术突破表明了它的前景,但现在还比较早。罗素的亿万富翁身份能否坚持下去,将取决于Luminar的持续表现。

现在Luminar已经上市,罗素专注于一件事——执行力。

“我们已经把一切都安排好了,技术、经济、财务支持、业务、估计13亿美元的订单,我们必须针对这些订单进行交付。”他说,“剩下要做的就是执行。”

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