埃隆·马斯克的卫星梦,星链计划能给我们带来什么?

subtitle 极智观察 10-26 16:32

2020年10月25日上午,埃隆·马斯克的SpaceX公司,再次使用猎鹰9号火箭成功的发射了60颗星链计划的卫星。此次发射是自去年5月首批60颗星链卫星上天以来,SpaceX的第15批星链卫星发射任务,也是今年部署的第13批卫星。而距上一次发射,时间仅仅相隔一周。至此,SpaceX已累计发射893颗“星链”卫星。马斯克曾表示SpaceX上线互联网服务所需要卫星的最低数量是800颗以上。如果计划顺利,我们不久之后就可以看到关于星链计划公测开放的消息了。

星链计划,解决全球另一半人类的上网问题

受地域、环境、成本的影响,地面通信网络难以覆盖人口密度较低的区域。截至2017年6月,全球互联网普及率为51.7%,意味着全球仍有一半的人口未实现互联网连接。

星链计划就是基于这种情况下,在2016年由SpaceX申请的卫星网络系统计划。该计划期望通过在32个近地轨道中发射不少于1.2万颗通信卫星,为用户提供高质量、低延时的网络服务。在未来,SpaceX将计划的卫星总量由1.2万颗增加到4.2万颗。SpaceX也已经向国际电信联盟提交了卫星申请。除了卫星之外,还需要再接入100万个地面站,建立6个卫星网关站,因为前期相关投入巨大,总预算达到了100亿美元以上。

马斯克表示,在星链投入使用后,用户可以在任何地方使用网络,只要有清晰的天空视野并且有办法为地面终端供电。

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5G适合高人口密度地区,星链计划则更适于地广人稀区域

在刚过去不久的苹果和华为发布会上,5G概念又重新回到了风口浪尖的位置。5G作为目前中国乃至世界最频繁提及的网络通信方案,和星链计划有何区别?

针对星链计划与5G的关系,马斯克曾在SATELLITE2020的主题演讲中表示,基于世界对带宽的无限需求,星链不会破坏其他卫星的商业计划;因为关注人口密度较小、网络不通的农村地区,星链也不会对电信业及5G带来“超级威胁”(SuperThreat)。

作为对比,美国进行5G光纤布线的成本在1300亿~1500亿美元,而按照星链计划方案,全部组网后,大概需要投入100-200亿美元,就可以完成基本规模的卫星网络。

在未来,马斯克基于卫星的星链计划和基于通信基站的5G网络将形成互相配合的局面。星链卫星的价格,要比建设基站便宜,且覆盖的面积也更大,可以给世界上广大地区提供低成本的网络服务,特别是海洋、沙漠、高原地区、基础设施薄弱的发展中国家,都是星链得以发挥的重要场景。5G网络则更适合高人口密度和拥有完整基础设施的城市环境,在应对高人口密度的频繁网络需求时,星链网络的表现显然不如拥有大型地面基站的5G网络。

商业化困难,是星链计划最大问题

星链计划的性质决定了,这种网络解决方案只能追求广度而非深度。换言之,就是他保证了你可以在任何地方使用网络服务,但在人多的地方很难保证通信质量。

其实,早在2019年5月,SpaceX公司创始人兼首席执行官埃隆·马斯克就表示:星链不会取代传统的地面电信网络;SpaceX将与电信公司达成良好的合作,因为星链覆盖到了人口稀少的地区;SpaceX正在与可能的战略合作伙伴进行谈判,例如电信公司。

星链计划作为私人公司的商业计划,其目的仍旧是为了获取利润,那么电信公司在人口稀少地区难以设置高成本基站这一事实,就成了两者合作的有利基础。

长远来看,马斯克的星链网络,一颗卫星的寿命大约5年,如果缺乏行之有效的商业手段去获取维护这项庞大计划的资金,这些被马斯克送上天的星链卫星很快就会变成环绕地球的太空垃圾,或者坠入大气层燃烧殆尽。

星链计划可以应对不同场景下的网络需求

长久居住在中国城市的人口,很难想象没有网络的生活是什么样的,普及率接近100%的移动支付让我们将网络视为空气一般的存在。但即便是拍摄于2019年的美剧,依然会出现手机没有信号的场景,这似乎成了美剧的保留项目。显然,美国人对于网络运营商的怨言溢于言表,这可能也是马斯克的星链计划得以迅速开展的一大原因。

在未来,世界需要多种技术来解决不同场景下对网络的不同需求,如果真能够如马斯克所说,根本上解决目前地球30亿人用不到互联网的问题。那么,星链计划就有着不可估量的价值,而能否通过当前的模式打通星链计划的商业化之路,则需要更多时间来回答。

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