美国老牌半导体企业,集成电路的发明公司,德州仪器有多厉害?

如今的半导体市场,高通、三星、联发科三分天下,华为苦苦追赶的同时,还有多少人记得那个曾经一度把高通逼入绝境的德州仪器呢。曾几何时,它是手机处理器市场的绝对霸主,许多手机在发布时的主打卖点就是——搭载了最新的德州仪器处理器。然而在智能手机崛起的风口,德州仪器却没有成为新时代的弄潮儿,他们错过研发期,空有制造技术,但是因为高额的专利费用,只能苦苦看着高通一步一步在2012年成为半导体产业新格局中的枭雄。不过,除了手机市场以外,德州仪器还是很有存在感的,作为全球十大半导体企业之一,与卡西欧齐名的计算器制造商,同时也是全球最大的模拟电路技术部件制造商。它依旧牢牢占据着模拟集成电路市场的半壁江山。我们打的每个电话、每次上网、拍的每张照片、听的每首歌也大都来自 TI 数字信号处理器 (DSP) 及模拟技术的神奇力量。

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德州仪器的前身,是成立于1930年搞地质勘探的地球物理业务公司,后来转行从事过军火供应。然而真正让德州仪器出名,还是因为后来涉足信号处理,比如该技术应用于潜艇侦测。1954年,在第一家电子设备实验室建立的8年后,TI正式成立,并生产了世界上第一个硅晶体管,后来经法院判决,德州仪器的Jack Kilby与仙童半导体共同发明了集成电路,从根本上改变了半导体行业。1967年,TI发明了手持计算器,价格高达2500美元,成为很多美国人的童年记忆。此后,德州仪器将工作重心迁移至开发更快、更小的芯片。阿波罗探月模块上,就使用了德州仪器的芯片组件。上世纪70年代,在一款名为我说你拼的玩具上,德州仪器的四人科研团队发明了单芯片语音合成器,在那个数字信号处理技术受限于计算机实时操作能力的年代,作为首个搭载DSP技术的儿童玩具,它在1982年,出现在斯皮尔伯格的大片《ET》中,成为流行文化的巅峰之作。也就是在这一阶段,走在DSP技术革命最前沿的德州仪器推出第一款将所有计算元件集中到一起的单芯片微控制器,开始进军家用电器、消费类电子产品和工业设备市场,决定掀起一场数字风暴。

早期,DSP应用领域实在有限,但是在与一家名为worlds of wonder的小公司合作推出能够听说的玩具Julie后,德州仪器突然意识到,他们必须为DSP技术不断开辟新的应用市场,同时把产品做得更加易于便携。为了迎合客户,他们每两年就会把功率损耗降低一半。1990年,德州仪器凭借第一款专门为手机设计的应用处理器(OMAP)和后来推出的TI-81占据了图形计算器行业的领先地位。1997年,花费了十年时间克服难题的德州仪器终于将数字光处理(DLP)技术商业化,后来有很多公司都尝试进军该领域,但都以失败告终。目前,市场上90%的投影仪都使用了德州仪器的DLP技术,绝大部分院线荧幕,也都离不开德州仪器。

2000年,在推出业界功耗最低的芯片TM320C55xDSP后,德州仪器斥资76亿美元收购模拟芯片厂商Burr-Brown,一举超越此前不分伯仲的东芝,成为仅次于英特尔和三星的半导体公司,尤其是在集成电路领域,TI的市场份额高达50%。此时的德州仪器,将发展重点放在模拟与嵌入式处理技术上,生产出支持多种应用的半导体技术。2005年,一路高歌猛进的德州仪器超越三星,地位直逼英特尔。两年后,德州仪器发布第一个单芯片数字手机解决方案(LoCosto),通过增加手机功能让一切看起来更加智能。2009年,以集成电路发明者Kilby命名的实验室正式成立,成为德州仪器培养创新性人才的重要基地。

然而在苹果发布初代手机,高通借此东风渐渐主宰市场的时候,曾经凭借诺基亚、摩托罗拉称霸一方的德州仪器,因为自家芯片没有3G/4G模块的调制解调,导致手机厂商如果想使用德州仪器的芯片,必须再额外增加成本配备其他芯片。在利益面前,德州仪器手机芯片领域的市场份额一落千丈。终于果断退出了手机市场,继续在模拟+嵌入式处理技术领域发力。比如,通过德州仪器的DSP,便携式超声仪器会出现在野战医院中,空调效能大幅改进,安全摄像头能够更准确的完成报警,笨重昂贵的医疗器械小到医生可以把他们握在手中。

2011年,以占据14%模拟半导体市场份额而领先的德州仪器收购了长期以来的竞争对手美国国家半导体公司(3%市场份额),前首席执行官里奇_谭普顿在声明中称,这次收购的意义在于国家半导体有一个极好的开发团队,它的产品与我们产品的结合能够为客户提供深度和广度都无可匹敌的模拟芯片产品组合。同年,德州仪器推出业内第一款面向能量采集应用的微功耗升压充电器和第一款全彩色、有背光显示的图形化计算器。

当小公司提出需求时,德州仪器会给你成百上千种产品任你挑选,当大公司寻求合作时,德州仪器会直接组建一支让你满意的开发团队。在上世界50年代末,德州仪器曾制造了世界上第一颗激光导弹,后来把国防业务卖给了美国雷神公司。如今,德州仪器仍凭借上天入地的业务范围位列世界500强第192名,据说,因为在DLP上投入资金过多,德州仪器至今仍未在该技术上盈利。

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