这家生物公司获3亿融资,估值10亿美元,用机器学习制造理想分子

subtitle 王春龙 09-09 12:20
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据国外媒体报道,合成生物学初创公司Zymergen在新一轮融资中筹集了3亿美元,这表明投资者相信生物科学可以以创新的方式用于生产产品。

Zymergen公司CEO兼联合创始人霍夫曼(Josh Hoffman)说,这轮融资由总部位于英国的基金巨头Baillie Gifford & Co.牵头,Baron Capital和一家拒绝透露姓名的主权财富基金也参与了本次融资。此外,其他投资者包括现有的投资者DCVC、True Ventures和软银集团旗下的愿景基金(Vision Fund)。

新融资的资本将为Zymergen生产从聚合物到杀虫剂等各种材料的方法提供资金,这是在软银旗下的愿景基金两年前牵头对该公司进行4亿美元投资后,资本市场对该公司的又一笔重大投资。根据股票交易网站SharesPost的数据显示,这轮融资对这家初创公司的估值为10.5亿美元。但公司CEO霍夫曼拒绝提供目前的估值。

Zymergen的独特技术是通过控制微生物的基因来工作的。这家初创公司的科学家对这些微生物进行了数十万次甚至数百万次的测试,然后使用机器学习来观察哪种结果最有希望产生结果。一旦科学家设计出了理想的微生物,他们就会让这些微生物通过发酵产生分子。这些分子成为动物饲料、工业涂料或运用到公司正在开发的任何最终材料的一部分。

“这是一个可行的策略”,诺贝尔奖得主、加州理工学院化学工程和生物化学教授弗朗西斯·阿诺德(Frances Arnold)说,“这个领域的前提是,你可以像自然制造分子一样,清洁、可持续地制造分子,通常使用可再生资源。”

总部位于加州爱莫利维尔市(Emeryville)的Zymergen,虽然创立已经有7年的历史了,但它仍然没有多少有形的产品可以炫耀。这家公司正在源源不断地为很多公司运送材料,但大多数公司都不会说出它们的名字。这家初创公司表示,这主要是因为他们与客户达成了协议,其中包括想要保密自己竞争优势的大型农业公司,以及尚未准备好公布基于发酵根产品的制造商。

公司首席科学官扎克·瑟伯(Zach Serber)说,随着消费者将这些材料融入他们的产品中,“毫无疑问会出现一点延迟”。

今年早些时候,作为重要合作伙伴之一的住友化工有限公司曾与Zymergen公开表示,他们已经开发出了一个透明的聚合物薄膜弯曲但保留其强度,这有可能被用于将手机以新的方式折叠来使用。瑟伯将这种可能性比作液晶显示器取代笨重的阴极射线技术带来的一波创新浪浪潮。

据了解,这项技术已经开发了4年,目前还没有任何企业使用这项技术的产品公布。但Zymergen表示,预计这种名为“透明”的薄膜将在今年晚些时候用于消费级电子产品。

霍夫曼说:“硅谷面临的挑战之一是,将实体产品推向市场的时间比风险投资家习惯的时间要长一些。”他补充说,按照化工企业的标准,四年的时间短得令人印象深刻。“这需要时间。这不是一件你可以假装直到你做到的事情。”

Zymergen公司CEO兼联合创始人霍夫曼

该公司还实现了其他里程碑的事件。上个月,Zymergen和农业科学公司FMC宣布合作寻找化学杀虫剂的替代品。该公司已经对猫薄荷中发现的一种微生物进行了微调,并用它研制出一种尚未商业化的人类驱虫剂。

Zymergen已经对工业和产品进行了广泛的涉及,但其他使用类似技术的初创公司有着更加明确的目标。比如,总部位于加州圣莫尼卡的初创公司Provivi最近获得了监管部门的批准,该公司针对秋天的甲虫(Armyworm)破坏墨西哥玉米作物造产生了阻碍。该产品是利用合成生物学开发的。“用以前的化学方法生产信息素太贵了,”诺奖得主、Provivi联合创始人阿诺德(Arnold)说。

越来越多的初创企业将它们的存在归功于发酵和工程微生物的结合。Impossible Foods 就是这样生产汉堡的,Bolt Threads是这样生产丝绸的,Pivot Bio是这样生产化肥的。总部位于波士顿的创业公司Ginkgo Bioworks已经筹集了7.89亿美元的资金。和Zymergen一样,该公司也在多个行业销售基于其工程微生物的组件,用于制造包括气味和糖替代品在内的最终产品。

一些合成生物学公司一直难以达到投资者的预期。因此,Zymergen的未来也面临很多困难。该公司的一些高管曾供职于Amyris公司,这家公司10年前上市时的价格是每股16美元,之后不久就飙升至每股250美元以上,但现在的股价约为3美元。许多微生物公司的梦想,都经历挑战和磨难。

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