星链入轨近600颗,应对SpaceX目前无解药!

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航天新观察2020/08/08

第 267期

【综合消息】SpaceX公司8月7日在卡纳维拉尔角肯尼迪航天中心第39A号发射台采用“猎鹰”9-1.2型火箭发射了“星链”低轨宽带星座的第10组共57颗卫星,同时还捎带发射了西雅图黑色天空公司的2颗小型遥感卫星。

自去年5月组网发射启动以来,该公司迄今已通过10次发射将595颗“星链”组网卫星送入轨道。公司称,“星链”网络需要24次发射来实现对几乎所有有人居住区域的覆盖,12次发射后就能覆盖纬度较高的地区,比如加拿大和美国北部。该公司6月12日开始接受用户报名,以参与被科技圈称为贝塔测试的服务试用。

本次发射采用了此前已用过4次的一枚第一级火箭,并再次成功进行了落船回收。这是太空探索公司第三次让同一枚火箭第5次参加发射,也是其继6月3日第8次“星链”组网发射后第二次成功地把同一枚箭第5次回收回来,让该公司有两枚箭依然保有进一步提升复用次数纪录的可能。6月3日成功回收的那枚箭(B1049)有望参加下次“星链”组网发射,从而首次实现一箭六飞。

为设法消除天文界对“星链”星座因亮度太大会干扰地基天文观测的担忧,6月3日发射的60颗卫星中有一颗实验性的“罩星”,本次发射的“星链”卫星全都采用了“罩星”设计。

宙叔点评

这是编号为B1051的猎鹰9号火箭第5次飞行,也是第二枚完成了5次飞行并且还能回收火箭一子级的猎鹰9火箭。

SpaceX公司最近的发射,次次有亮点。这一次的亮点,首先在于单枚火箭的第5次发射且完成回收。目前猎鹰9火箭最多的复用次数就是5次,有过5次飞行的火箭已经达到2枚了。这枚火箭的发射多次延期,被业界猜测是因为火箭多次复用而需要更多的维修和保障措施。现在,SpaceX公司要对两枚发射过5次的火箭B1049和B1051进行修复,准备迎接“六手火箭”发射的新纪录。

如果第一个亮点是SpaceX在自身火箭能力上的突破,那么第二点可以说是对市场竞争对手们的又一次碾压性宣示:火箭搭载了57颗星链卫星和2颗“黑色天空全球”星(BlackSky Global)。这是猎鹰9火箭第2次在批量发射星链卫星时搭载其他微小卫星载荷,上一次是在2020年6月13日发射58颗星链卫星时搭载了3颗“天空星”(SkySat)卫星。

这两次所搭载的别家卫星,之前都通过其他火箭发射过,如“黑色天空全球”之前曾由印度的PSLV火箭、美国火箭实验室公司的“电子”号火箭以及SpaceX的猎鹰9-B5火箭发射过,而“天空星”卫星之前曾由欧洲的“织女星”火箭、美国轨道ATK公司的“米诺陶”C火箭、印度的PSLV火箭以及SpaceX的猎鹰9-B5火箭搭载发射过。他们之间的后续合作呢?这些火箭中除了SpaceX公司的猎鹰9-B5火箭和“电子”号,其他火箭几乎都陷入了商业发射订单荒的局面,“织女星”、PSLV、“米诺陶”C发射商业卫星、微纳卫星越来越少。这主要是因为猎鹰9适应性过于强势,一型火箭可发射各类重量等级的卫星,从起初以大中型卫星发射为主演变到现在的包络中小卫星、微纳卫星甚至皮卫星,且凭借可重复使用优势确保成本极低。猎鹰9每发价格6200万美元是很多年前定的价格,随着现在可重复使用次数增多、旧箭利用率提高,每次发射的成本肯定持续下降,进而使任务适用性继续增强。这就是强者愈强、弱者愈弱的马太效应啊!

从目前形势看未来,猎鹰9-B5火箭的发射优势会进一步扩展,与其他火箭的差距拉得更大,正在掠食全球发射市场的方方面面。这一趋势让航天发射产业的其他机构与企业陷入更大的危机,甚至就连稳坐小火箭第一把交椅的“电子”号也会受其竞争威胁。怎么破?怎样与之竞争?至少目前看来无解——这才是最大的恐慌所在。

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