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北极冻土融化,不少史前生物尸体被发现,为何科学家们深感忧虑

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张生全精彩历史 2020-05-04 10:44

据外媒报道,一群寻找象牙化石的猎宝者,无意之中在俄罗斯西伯利亚东北部贝拉瓦戈拉发现了一只“冰冻鸟”。这只“冰冻鸟”被埋在一处深达7米的矿井冻土层中,猎宝者们找到它时,其体型和羽毛仍保存完好,犹如刚刚死去。

随后,他们将这只“冰冻鸟”交给了瑞典自然博物馆。古生物学家们用放射性碳定年方法对它进行检测后,发现这只鸟生活在44100年至48700年之间。

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(角百灵)

从外形上看,科学家们大致判断出这只“冰冻鸟”是鸫鸟或百灵鸟。为了准确了解这只史前鸟,专家们提取了这只鸟的大约50 mg组织,进行了基因组测序,从而认定它就是一只角百灵,是俄罗斯北部及蒙古草原栖息的百灵鸟亚种的祖先。

实际上,西伯利亚就像是地球的一个大冰箱,其永久性冻土层里埋藏的生物,远不止一只鸟儿。里面冰冻着大量的土壤、岩石、水以及各种有机生物等。近些年来,随着全球性气候变暖,一些冻土层开始慢慢解冻,一些深藏于地底下的生物陆续被人类发现。

1977年3月,苏联地质队在西伯利亚东北部勘探金矿时,在冻土层中发现一只仅六个月左右的小象,标本被一直冷藏于列宁格勒。

猛玛

1999年9月,美国科学家阿金布罗德,在西伯利亚的冻土带上,遇见了让他梦绕魂牵的猛犸象。他为此足足寻找了十余年,直到当地一家饲养驯鹿的俄罗斯人,发现了这只猛犸象露出地面的一对大象牙,才让他实现了自己的梦想。

此刻,这头身高11英尺,体重达到6吨的远古巨兽,清晰地出现在他面前时,阿金布罗德还是有恍若梦幻的感觉。

经研究,这是一头雄性猛犸象,死时年龄大约在47岁。

在过去的几十年里,科学家们已经在西伯利亚的永久冻土层中,发现了数十具毛茸的猛犸象尸体。

(被发现的猛犸象)

2018年夏季,科学家们在雅库茨克东北部英迪吉卡河附近,挖掘出一只长有独特锋利牙齿的幼崽尸体。这只死去的幼崽只有两个月大,有着完整的皮毛、胡须和牙齿,是一只生活在大约1.8万年前的雄性动物。

不过,科学家们在进行了基因组测序后,还是无法确定他究竟是一只狼还是一只狗,或者说是这两者的共同祖先。即便是在欧洲最大的犬科生物DNA瑞典古遗传学中心里,也没有找到和它相匹配的样本。

西伯利亚冻土层中,除了发现远古动物外,还发现了一些史前病毒。

2014年3月,法国一个病毒学家团队宣布,他们在西伯利亚冻土层中发现了被封存3万多年的史前病毒,并给它命名为“西伯利亚阔口罐病毒”。

这个团队是在一份俄罗斯远东地区楚科奇自治区的冻土样本中,发现这种超大型病毒的。它在显微镜下的直径超过了0.5微米,和人类业已发现的拟菌病毒和潘多拉病毒有明显的区别。科学家解释说,这种病毒虽然来自3万年以前,但是它仍具有感染性,它的繁殖方式和天花有些类似,可能会对人和动物造成危害。

(正在消融的冻土层)

2016年9月,一头病死的驯鹿在被冻土层埋葬75年后,因冻土融化而露出地面,释放出大量的病毒,从而引发了西伯利亚地区大规模炭疽疫情的爆发,造成大约2300多头驯鹿死亡,数十人被感染,少数老弱病残因此而死亡。

有研究指出,炭疽病毒的活性会随着埋藏深度的增加而延长。它们会在冻土层中休眠,最长潜伏年限可达上千年。待气温上升到合适的温度后,炭疽病毒就会恢复活性,肆意繁殖,进而感染人和动物。

所以,西伯利亚的冻土层里,不仅仅有像猛犸象这样的史前动物,能给人们带来的莫名的惊喜。还有像阔口罐病毒一样的史前病毒,暗藏着危机,给人类带来威胁。

不过,随着西伯利亚冻土的解封,对人类造成的最大威胁的,还是全球气候变暖。

因为永久冻土层里面贮藏着丰富的有机碳,这些有机碳在低温条件下,是以动植物尸体的形式被深埋在地下,不会存在任何的威胁。但是,一旦这些冻土层融化,土壤里面的微生物就会排放出大量的甲烷和二氧化碳,这些气体进入到大气层,会加速全球气候变暖,从而形成恶性循环。

有专家指出,按照现在的融化速度,整个北极圈的冻土地带到本世纪末,将会把1000亿吨的碳释放到大气中,相当于地球碳排放270年的总和。到2040年,北极圈有20%的地区可能会融化。

事实上,在过去的短短30年时间里,北极地区的平均气温上升了3度,这就意味着,到本世纪结束时,北极地区的气温有可能会上升10度。到那时,恐怕整个北极的永久冻土层将全部消失,北极将成为一个甲烷和病毒大仓库。

(参考资料:《冻土层融化的危险》等)

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