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不用再等40亿年,NASA发现仙女星系已经撞上银河系,地球还安全吗

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兔斯基聊科学 2021-01-31 17:50

冬季夜晚的星空是非常美丽的。我们会在天空的南面看到美丽的猎户座和醒目的冬季大三角。如果我们转过头来看看西北方向的天空,就会看到四个很有趣的星座。它们分别是仙王座、仙后座、仙女座和英仙座。

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仙女座

朋友们注意到了没有呢?这四个星座都带了一个“仙”字,就像是一家人一样。其中的仙女座是天空中最大的星座之一。人们把仙女座想象成了希腊神话中的女神安德罗墨达。和猎户座比起来,组成仙女座的恒星都比较的黯淡。其中最明亮的恒星壁宿二和奎宿九的视星等都是2等。

如果你的视力够好就会在仙女座中看到一块纺锤状的椭圆光斑。它的视星等只有3.44等。这不是一颗恒星也不是一片星云,而是一个比银河系还要大的星系——仙女星系。

仙女座和仙女星系

科学家发现仙女星系的直径有22万光年,拥有恒星大约1万亿颗。它的直径至少是银河系的1.6倍。仙女星系距离地球有254万光年。仙女星系距离地球是如此的遥远,可是我们仍旧可以用肉眼观测到它。这就足以说明它是有多么的大和明亮!

仙女星系距离地球是如此的遥远,以至于它发出的光线需要254万年才能够到达地球。也就是说,我们现在看到的仙女星系是它254万年前的样子。那时候人类的祖先才刚刚学会直立行走。

仙女星系

也许有朋友会想,这么遥远的星系会和我们有什么“瓜葛”呢?科学家的研究结果表明,我们人类和地球未来的命运或许是和仙女星系交织在一起的。它是科学家在宇宙中已观测到的为数不多的蓝移星系之一。蓝移意味着它在靠近我们。目前仙女星系正在以每小时40万公里的速度靠近银河系。这样的话,仙女星系将会在大约40亿年后会和银河系发生碰撞。

不过近期NASA的科学家发现,现在仙女星系和银河系已经发生碰撞了。这是怎么一回事呢?我们抬起头来看看天空,仙女星系依旧还是那块暗淡的光斑啊!怎么现在就发生碰撞了呢?

银河系的银晕

我们知道银河系的形状像是一个旋转的圆盘。它看上去是扁平的。但实际上银河系并不是偏平的。在银河系的外围还有一个由稀疏恒星、星际物质组成的球状区域,叫做银晕。银晕的直径很大,超过银河系偏平主体的50倍以上。因此算上银晕,银河系的形状是球状的。

银河系主体外面有银晕,仙女星系也是如此。NASA的科学家发现,仙女星系的“银晕”部分跨度达到了200万光年。这就意味着仙女星系外缘的物质早已经触碰到银河系了。254万光年对于我们来讲是一段遥不可及的距离。但是对于仙女星系这样庞大的星系来讲,它仅仅是自身直径的11.5倍而已。它和银河系的距离近在咫尺。

银河系和仙女星系比较

现在就说仙女星系和银河系已经发生碰撞了有些言过其实。现在只是这两个星系外围的稀疏物质发生了接触。而真正的星系主体部分发生碰撞则是40亿年后的事情了。

看到这里,朋友们是不是已经在脑海中浮现出“星系大碰撞”的壮观画面了呢?一个由一万亿颗恒星组成的庞大星系和另一个包含了数千亿颗恒星的星系发生碰撞,其画面是何等的壮观!那时候我们会在地球上看到两个巨大的星系交织在一起,夜晚的天空也因此变得比现在亮很多。

“生年不满百,常怀千岁忧”。一想到仙女星系和银河系要在40亿年后发生碰撞,我们不免就会想到那时候地球和人类的命运。要发生碰撞了,那时候的地球还安全吗?

星系碰撞

在宇宙中,星系碰撞是很常见的事情。它没有我们想象的那样可怕。星系中恒星之间的距离是非常大的。地球所在的太阳系处在银河系的边缘地带,恒星数量更加稀疏。距离太阳最近的恒星也在4.22光年之外。如果我们把太阳看作是一个网球,那么比邻星就是距离网球1300多公里以外的一枚硬币。因此,当仙女星系与银河系发生碰撞时,星系中的恒星发生实质性碰撞的概率是非常小的。

当仙女星系和银河系相遇后,它们会相互穿过对方。然后引力又会把它们拉回来。这样反复多次后,两者最终合并成一个新的星系。科学家用计算机模拟结果显示,太阳和地球会很大概率地在这场宇宙大融合中幸存下来。

40亿年后的星空

其实仙女星系和银河系的碰撞并不是未来人类担心的。而我们真正担心的是,40亿年后的太阳已经老了。它即将迈入红巨星阶段。到时候地球将会变得非常炎热,不再适合人类生存了。人类不得不离开地球寻找新的家园了。

“塞翁失马焉知非福”,40亿年后仙女星系的到来也许给人类带来更多的宜居星球。如果那时候人类还存在,如果那时候人类科技非常发达,我们就可以在一个数倍于现在恒星数量的庞大椭圆星系——银河-仙女星系中遨游了。

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