他是“最会赚钱的科学家”,他用技术与商业的融合造福世界

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他是组织工程和药物释放研究的先驱,被认为是全球生物技术领域最有影响力的人物之一;

他是有史以来最年轻的美国国家医学院、工程院、科学院院士,43 岁时就已集齐这三大科学院的院士头衔;

他是全球最大生物医学工程实验室的掌舵人,也是麻省理工学院 13 位学院教授之一;

他被谷歌学术列为历史上被引用次数最多的工程师,也被称为“最会赚钱的科学家”;

......

他就是 Robert S. Langer,一位拥有教授、科学家、企业家、发明家等多重身份,涉足化学、工程学、医学、生物学等多领域研究的著名学者。

从化学工程到生物医学

1948 年, Robert S. Langer 出生于一个名为奥尔巴尼(Albany)的小镇。自幼喜欢化学的他,在上大学时选择了康奈尔大学的化学工程专业。本科毕业后,到麻省理工学院继续攻读硕士、博士学位。

毕业时正赶上美国发生一场严重的能源危机,原本 Langer 可以凭自己的专业在石油行业谋求一份薪资丰厚的工作,但他却拒绝了到手的 20 份工作邀请,因为他更想能够直接帮助人们,对人们的生活能够产生影响的“大事”。在他看来,生物医学的工作是实现其理想的一个方向,于是开始写信向医院和医学院申请职位。但由于他是一名化学工程师,与医学相去甚远,结局毫无意外,“他们没有给我回信......这让人很沮丧”。

一次次的拒绝,并没有让 Langer 失去信心。最后,在同学的介绍下,他联系了哈佛大学教授兼波士顿儿童医院的外科主任 Judah Folkman,并成功进入其实验室进行博士后的研究。

“尽管这是一份薪水很低的工作,尽管我没有医学方面的背景,尽管我是整个医院里唯一的工程师,但我接受了它。它改变了我的人生。”

自此,Langer 成为了那名打破常规的化学工程师,开启了自己的医学研究之路。

从被质疑到奠基人

加入 Folkman 教授的实验室时,Folkman 教授正在探索一种非传统的治疗癌症的方法,他认为,如果可以阻止癌细胞中新生血管的生成,就能控制住癌细胞的生长和扩散。而 Langer 的主要工作便是帮助分离能抑制血管生长的化合物。

为了解决这个问题,他提出了一种设想:开发一种生物相容性聚合物,将其植入体内后,不仅可以准确找到病灶,还能将药物分子缓慢释放,达到抑制癌细胞中血管生长的效果。这一概念提出之初,便遭到了质疑。大多数化学家认为让诸如蛋白质类的相对较大的分子穿过固体聚合物是不可能的,这就如同让人穿墙而过。

但 Langer 最终设计出了一种多孔聚合物,使之成为可能。此外,Langer 还和同事一起测试了潜在的血管生成抑制剂对肿瘤周围血管生长的持续作用。实际上,现在市场上已经有很多血管生成抑制剂了,像 Avastin、Nexavar、Votrient 等,正如 Folkman 教授预测的那样,它们正通过阻止血管生长来对抗癌症。

不过,遗憾的是,尽管 Langer 证明了控制释放技术的可行性,但当他将其作为自己的第一项专利进行申请时,却屡次碰壁。而就在他努力完成专利申请,向美国国立卫生研究院(NIH)申请研究资金时,依然没能躲过被拒绝的命运。此时,Langer 博士后的研究工作也已完成,申请教职也遭到冷遇,无奈的他只得先接受了麻省理工学院营养系的一份临时工作。

幸运的是,一直没有放弃的 Langer,最终加入了麻省理工学院化学工程系,并成为了再生医学领域组织工程研究的奠基人。

从实验室到产业

实验室的研发成果,终究只是存在于实验室中,要想利用这项技术更好地造福人们,唯有让其走出实验室,转向商业化。Langer 最初的目标是希望有商业公司能挖掘其发现和研究的价值,并推而广之。但现实却是其研究从未产生任何商业价值。Langer 意识到,要想让自己的科研成果改变人们的生活,就应该亲身投入到技术商业化的过程中 。于是,Langer 这位连续创业家诞生了。

1987 年,他与麻省理工学院的同事一起创办了 Enzytech,这是 Langer 的第一家公司 ,主要开发用于治疗糖尿病等疾病的药物释放系统。第二年,麻省总医院的外科医生 Jay Vacanti 联合 Langer 创立了 Neomorphics,主要专注于生产用于组织生长的生物相容性材料。之后,1993 年,他又成立了 Acusphere,开发了具有多孔微球技术的成像机。

自此,Langer 探索出了一条适合自己的发展之路,通过将科研与商业化融合,更好地造福世界。

据统计,到目前为止,Langer 参与创建的生物科技初创公司多达 40 余家,其中就有我们现在耳熟能详的新冠疫苗研发候选黑马 Moderna。另外,据计算,这些公司的融资总额已超过 20 亿美元。

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图 | Robert S. Langer 部分创办公司时间线(《麻省理工科技评论》中国根据公开资料整理;

“我想解决可以改变世界并使其变得更加美好的问题。这就是我用一生所学在科学领域奋斗的主题。而由我帮助成立的公司,就像一个副产品,我想看看自己究竟可以为世界带来什么影响,这对我有重要的意义。”

作为全球组织工程领域的第一人,Langer 共计发表论文逾 1500 篇,全球范围内已发布和正在申请的专利数量达 1400 余个,所获荣誉奖项方面更是多达 220 余项,包括伊丽莎白女王工程奖以及被称为“科技界诺贝尔奖”的千禧技术奖等。如今,这位建树颇丰的教授即将以线上方式参与 EmTech China 2020,向我们讲述他用于临床应用的生物材料方面的创新与研究进展。

作为全球顶级科技商业杂志《麻省理工科技评论》的著名会议品牌,EmTech 是全球新兴科技领域最具影响力的大规模会议之一。EmTech 全称是 Emerging Technologies,原意为“新兴科技”,从 1999 年至今的超过 20 年间,EmTech 一直延续着引领全球技术向前的强大创新基因,从实验室到产业,在智慧碰撞的对话与演讲中梳理那些最可能改变世界的新兴科技。

图 | EmTech China 全球新兴科技峰会往届现场(来源:《麻省理工科技评论》中国)

2020 年 11 月 19 - 20 日,第四届 EmTech China 全球新兴科技峰会将在苏州中惠铂尔曼酒店开启。面对现在这个充满不确定性的全球局势,我们希望通过 EmTech China 2020 为关心最前沿科技发展趋势的观众提供一个近距离接触全球“最强科技大脑”的绝佳机遇。

本届峰会上,我们将围绕“创新引领未来”、“技术驱动下的医疗生态”、“生物医药的无限可能”、“互联世界”、“人工智能‘新基建’”以及“未来基石” 6 大主题展开,紧扣科技发展脉搏,正面应对全球挑战,通过三十余位嘉宾的分享,继续为大家带来最前沿的解读。

目前,EmTech China 2020 的嘉宾邀请还在紧锣密鼓地进行中,我们也将会陆续放出后续的确认嘉宾。

此外,来自中国及全球有潜力改变世界的科研机构、政府、国际组织、企业、金融机构高层与科技工作者们也将共同参与到峰会的讨论当中。

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