当你使用微信和QQ时,请不要忘记ICQ这个伟大的公司!

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作者 | 玄空

来源 | 程序员小灰(ID:chengxuyuanxiaohui)

头图 | CSDN 下载自东方IC

距 离 ICQ 创立已经 24 年了,仿佛已经跨越了一代人的年纪,而今,我们似乎无法在互联网上找到太多关于 ICQ 的信息。如果有人不知道 ICQ 的话,可以告诉你 ICQ 才是互联网通讯的鼻祖,而不是 QQ、MSN、微信、Facebook。

ICQ 是 I Seek You 的连音缩写,中文可以翻译为我寻找你,QQ 早期叫做 OICQ 就是模仿 ICQ,O 是 opening 的缩写,代表开放的 ICQ,后来在 2000 年才改名为 QQ。

通讯简史

20 世纪 90 年代初,“即时通讯”这个词开始被广泛使用,但实际上这个概念可以追溯到 20 世纪 60 年代中期,麻省理工学院计算中心于 1961 年创建的多相容分时系统操作系统(CTSS) ,允许多达 30 个用户同时登录并相互发送消息,到 1965 年已经有数百名来自麻省理工学院和其他英格兰大学的注册用户。

70 年代,程序员致力于研究点对点 P2P 协议,通过它可以让大学和实验室的计算机之间建立简单的通信。

80 年代初,麻省理工学院也通过雅典娜项目创建 Zephyr 通知服务,它使用 Unix 定位并向用户发送消息,包括麻省理工学院和卡内基梅隆大学在内的一些机构直到现在仍在使用这项服务。

1982 年,Commodore 发布了 Commodore64 PC,Commodore64 包含了一个互联网服务,也就是 Quantum Link (也被称为 q-Link)。Q-Link 用户可以通过每月支付一定的费用,用调制解调器向其他人发送文本消息。而到 1989 年,该服务被重新命名为“美国在线” ,也就是我们熟知的 AOL,除了 Commodore 用户之外,PC 系统的用户也可以使用该服务。

梦幻开局

1996 年,四名来自以色列特拉维夫(以色列第二大城市)的年轻人一起创办了一家名叫 Mirabilis(非凡的)的公司,根据乔纳森 · 曼特尔的《改变世界的公司》一书,四位年轻人决定进行头脑风暴,直到他们成功地找到一个产品开发的创意。他们花了几天时间做出了决定, 他们将创建一个即时通讯平台,让用户可以轻松地与他们的朋友在线交流。

开发用了不到 3 个月的时间,一款叫做 ICQ 的互联网通讯软件诞生了,而且,他是免费的,他们仿佛是天生的商业奇才,他们只知道一点:只要有足够多的用户,那么就可以打败你的竞争对手,而金钱和利润将随之而来。ICQ 第一个版本功能非常简单,事实上,你只能用它来发送普通的文本消息。

然后,随之而来的推广问题却让他们颇感头痛,因为这需要大笔的资金支持。无奈之下,他们只好拿着已经研制好的软件四处奔波,寻 求可能的投资者,但是按照他们那种超前的商业理念在当时并不能得到认同。他们所接触的第一位企业家就对此嗤之以鼻:“这简直是荒谬,你们根本就是一群不知道什么叫做生意的孩子。”

这时,约西 · 瓦尔迪教授出现了,这位后来被誉为以色列创业之父的男人,他是四位创始人中一位的父亲,而且是一位著名的工程师和企业家,最重要的一点是,他非常有钱。他看到了他儿子项目的巨大前景,而正是由于来自他父亲的几十万美金的投资,ICQ 才得以继续发展下去。很多年以后瓦尔迪说到:“我知道他们是一群非常有天赋的孩子,所以我给了他们一点钱”。

根据数据显示,ICQ 在发布 7 个月后,在只有 22% 的美国家庭能够上网的时候,已经拥有了 100 万用户。仅仅一年之后,也就是 1997 年 12 月,Windows 3.1x、95、NT 和 Macintosh 的客户端应用程序已经可以使用了,而且用户总数已经超过 500 万,日活 130 万,同时可以支持超过 30 万人同时在线。当然,这与今天的微信 QQ 相比微不足道。但是,想象一下,那是 1997 年,国内甚至电脑都没有几台,根据当时的数据统计,中国共有上网计算机 29.9 万台,上网用户数 62 万,CN 下注册的域名 4066 个,WWW 站点约 1500 个,国际出口带宽只 25M,而且那还是一个拨号上网的时代。

疯狂扩张

当 ICQ 变得越来越流行的时候,瓦尔迪每天都在和不同的投资人沟通,早些时候,他向两个潜在买家,微软和美国在线发出了信号,并热切地向这两家公司的代表介绍了这个项目。瓦尔迪不停地告诉他们 ICQ 的发展速度有多快,并激起了他们的兴趣,有人出价数百万美元收购,后来又出价数千万美元,但都被瓦尔迪拒绝了,他认为这个价格达不到他的心里预期。

瓦尔迪表现得很强硬,但现实远非如此,由于发展速度过快,公司账上几乎没有钱,而且服务器也开始承受来自全世界数以百万计的聊天用户的压力。尽管发布了两项专利,但是瓦尔迪始终担心会有另外一家公司在竞争中推出更新、更好的产品。

“我对我的妻子说,ICQ 的成功是一种运气” 瓦尔迪说,“如果 ICQ 早一点上线,不是 96 年,而是 95 年,那么使用互联网的人就太少了。在 97 年,已经有 7 个竞品,2 年后,可能有 1000 个竞品。其他公司拥有令人难以置信的开发产品的能力,但我们很幸运地掌握了时机”。

时间来到 1998 年,ICQ 的用户数量以每月 100 万的数量级增长,而且用户数量达到了 1200 万,开发人员不得不夜以继日的开发来支撑这种爆炸式的增长,同年,在获得了一笔不大的第一轮融资后,创始人还在不知疲倦的推陈出新,比如发送离线消息、文件传输、聊天历史、用户搜索、电子邮件发送、联系人列表分组等等,在当时而言简直都是天才般的创意。

创造历史

但是现实使他们认识到已经到了该出售自己公司的时候了。很快,他们就收到了第一笔报价,500 万美元,但他们坚信自己的公司远不止这个价格。事实证明他们的判断没有错,ICQ 公司众多用户潜在的巨大商业广告价值,使报价接连不断地抬升。

而就在这一年,发生了一个有趣的故事。瓦尔迪当时去美国在线(AOL)总部参加收购会议,会议结束后他在停车场打电话给他的几个联合创始人告诉他们他没有接受 2.25 亿美元的报价,电话那边来自特拉维夫的几人仿佛疯了,他们告诉瓦尔迪让他打电话给 AOL,他们接受这个报价,毕竟,那是 2.25 亿美元!而他们创业才不到两年!瓦尔迪这时开始怀疑自己,他试图说服他的创始人们,为了一个更好的价格等待更长的时间是值得的。但是没有办法,瓦尔迪挂断电话后试图联系 AOL 的联系人,打算告诉他们他接受这个报价。但是 AOL 的联系人没有接到电话,他似乎不在办公室里,终于,瓦尔迪恢复了理智,本能告诉他还可以继续等待一个更好的价格。

最终,4 个月过去了,美国在线 AOL 以 4.07 亿美元的价格收购了 ICQ,而那个未接来电价值 1.82 亿美元,ICQ 让他们的投资人获得了超过 100 倍的收益,而剩下的三位联合创始人则各自赚到了超过 7000 万美元。

这一切只不过离最初的那次头脑风暴 18 个月时间而已,而 ICQ 则是卖出了当时以色列科技公司最高的价格。而这个故事也激发了一群以”收购“为目的的以色列创业者,许多人认为,如果这些家伙做到了,我可以做得更好。此外,这笔交易好像是以色列民族自豪感的源泉,就像在奥林匹克运动会上赢得金牌一样。当时,他们甚至宣称以色列已经成为一个互联网超级大国,而且基于 ICQ 的故事创作的以色列电视剧”Loaded“后来卖给了 Fox 和英国第四频道。

而几位创始人之后也陆续创立了一些公司,但是结局并不是多么美好。约西 · 瓦尔迪则成为了以色列最出名的天使投资人之一,并且到现在仍被很多人认为是以色列创业之父。

辉煌落幕

美国在线也不负众望,他们每个版本似乎都在变得更好,他们成功地将 ICQ 的体量增长了 10 倍,到 2001 年,ICQ 的用户总数达到了 1 亿。就在 AOL 不停地更新 ICQ 版本,并且加入广告栏之后,一切的美好仿佛结束了。ICQ 变得越来越臃肿,越来越庞大,事实上,可能 90%的功能都是不必要的,它不再像是一个通讯软件,而更像一个操作系统了,无关紧要的功能充斥着 ICQ。

而后,随着来自 Skype、 Facebook、 WhatsApp 的兴起和激烈的竞争,ICQ 的更新也越来越慢,在 2007 年至 2010 年间,ICQ 的发展停滞不前,几乎被美国在线抛弃,2010 年,AOL 最终决定以 1.87 亿美元的价格将 ICQ 出售给俄罗斯的 Mail.RU 公司(前身为 DST),根据当时的消息,腾讯也曾参与这次收购,但是最终未能达成,而腾讯也不是一无所获,因为他们拥有 DST 的股份。而仅仅一年之后,Mail.RU 就发布了第七个版本,集成了 Facebook、 Twitter、 Gmail、 YouTube、 Flickr 和 Mail.Ru 服务。

根据数据显示,直到被收购的时候 ICQ 已经有 16 种语言的版本,每月独立用户数超过 3200 万,约 80%的 ICQ 用户年龄在 13 至 29 岁之间,平均每天使用该服务超过 5 小时,ICQ 在俄罗斯、德国、捷克和以色列等国家取得了巨大的成功,而当时 QQ 的数据是多少?过亿!

即便 ICQ 被他的模仿者击败,但是 ICQ 也一直维护至今仍然在使用,到现在为止,仍然还有数百万用户在使用 ICQ,并且在讲俄语的国家很受欢迎,有些可能是因为工作,有些可能是为了怀旧?就在不久前,ICQ 集成了神经网络,只需一次点击就可以处理数十种图片样式,这在即时通讯软件中也是第一次,而且还能支持处理视频。


新的征程

ICQ 的故事好像就是我们所幻想的一夜暴富的故事,18 个月,4 亿美金!而且就在 1 年多以后就是互联网泡沫的破灭,他们赶在破碎前成功套现离场,而接盘的 AOL 最后留下一地鸡毛。ICQ 仿佛占尽了所有天时地利人和,或许再晚几个月出售它还能获得更高的估值,但是也有可能一无所有。而他的模仿者 QQ 仿佛比他们更加幸运,曾经一度想 150 万美元出售但是无人问津,最终成为了价值 5 万亿的庞然大物。

无论如何,ICQ 都曾经是全球最受欢迎的聊天软件,与网景、谷歌、苹果、微软和英特尔一样,是少数几家永远改变了科技的公司之一,无愧一代科技梦想的起步。

参考资料:

https://medium.com/myselfies/the-company-that-created-the-israeli-startup-dream-4acb92b759fc https://zh.wikipedia.org/wiki/%E4%BA%92%E8%81%94%E7%BD%91%E6%A1%A3%E6%A1%88%E9%A6%86 https://medium.com/worldopo/icq-thanks-for-being-alive-c5d7cdced76d https://zh.wikipedia.org/wiki/ICQ https://baike.baidu.com/item/icq/97139?fr=aladdin https://hadinur1969.files.wordpress.com/2017/11/dansenorsaulsinger-start-upnationthestory_of.pdf https://www.techspot.com/article/1771-icq/ http://star168.fortunecity.ws/icq98.htm https://mashable.com/2012/10/25/instant-messaging-history/ https://en.wikipedia.org/wiki/Quantum_Link https://zh.wikipedia.org/zh/%E7%BE%8E%E5%9B%BD%E5%9C%A8%E7%BA%BF https://medium.com/worldopo/icq-thanks-for-being-alive-c5d7cdced76d

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