迟迟找不到外星生物,天体生物学家:人类对“生命”认知其实有限

subtitle 十轮网 09-27 20:15 跟贴 1 条
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外星生命一直是各国政府与太空公司积极探索的方向,近年火星、金星、木星多次成为太空计划的探索标的,但到底人类用什么方式去辨别生命?会不会其实外星生命很早就出现,只是我们不知道?

今年七月中国、美国、阿拉伯联合酋长国不约而同地朝向火星发射无人太空飞行器,进行为期数年的火星探测任务;而美国太空总局(NASA)的Europa Clipper任务也预计即将发射太空船探索木星卫星—木卫二(Europa),这个被认为地壳底下拥有咸水液体海洋的星球,被期待着有可能有生命的存在。

想找到生命总要先定义生命

各国间不断发射太空探测器,犹如展开一场太空竞赛,希望能抢当第一个发现外星生命的国家,不过苦寻多年至今都还没有结果。其实有一派科学家认为,要先厘清寻找的生命到底是指什么?

这个问题回归到探索生命的定义,或许我们对于生命的认知过于狭隘,仅从人类观点出发思考,会不会其实很有可能外星生命早已出现,只是我们不知道这就是生命?

NASA对于生命的非官方定义是“能够自我维续、进行达尔文式演化的化学系统”,剑桥大学的动物学家Arik Kershenbaum认为,NASA需要如此定义生命,这样他们才能有目标地去构建相关的生命探测仪器。

不过,并非所有人都认同NASA的定义方式。

跳脱旧思维,生命存在的形态可能很不同

其中一派的天文生物学家认为,因为我们只体会过陆地生活,当地球上所有的生物都是由能适应水环境的细胞组成,Kershenbaum就认为,如果我们相信地球上的生物化学能套用在其他星球上,那这样的想法就是大错特错,且很难找到其他的生物体存在。

例如在土卫六(Titan)被发现有与地球相像的峡谷和海洋,但土卫六表面为摄氏-179度,不可能有液态水的存在,经发现,它的湖泊、海洋竟然是由甲烷和乙烷组成。

对于土卫六在这样冰冷的环境中还能有生命的存在吗?加州理工学院的行星科学家Stuart Bartlett抱持着开放的态度,他认为或许土卫六大气中漂浮着一些有机物,而这些有机物是靠着喝汽油来维持生命。

学者提出用“Lyfe”取代“Life”,扩大生命的定义

如Bartlett一派的学者认为,地球生命其实只代表了生物学中的其中一个例子,生命其实很有可能以不同方式出现,Bartlett认为人类需要跳脱对于地球生命的思维,他与华盛顿大学的天体生物学家Michael Wong提出了一种新的概念,有别于狭义的“Life”,他们定义出新的思维“Lyfe”,试图要打破有别于以往我们对生命的认知与偏见,其实人类也只是Lyfe的其中一种变化而已。

他们提出了4个Lyfe的标准:

Bartlett希望能够过这种新的定义,解放让我们对于生命的想象力,让我们不错过任何会是Lyfe的可能性,他跟Wong认为Lyfe有机体也有可能通过我们当地球上还未开发的能量存活着,例如磁力或是动力,目前也没有发现过任何生命可以通过动能转化为新陈代谢。

不过也有学者认为Bartlett跟Wong的观点仍有不足之处,亚利桑那州立大学天体生物学、物理学家Sara Walker认为,他们的认知并没有跳脱出陆地中心主义的思维,Lyfe基本上是通过提出更广泛的定义来剔除我们普遍对于生命的定义,不过根本问题还是存在。

Walker认为或许我们根本不用重新定义生命,而是需要新的理论,可以掌管宇宙中生物的基本原理。

或许人类早已创造出新生命?

另一种可以扩大我们对于生命观点的可能是,或许我们已经在实验室中制造出不同于以往认知的生命系统,NASA的天体生物学家Lynn Rothschild开玩笑认为,说不定其实新的生命近在咫尺,只是我们没有意识到,如果我们也不确定要找的是什么,说不定实验室人员早就创造出新的生命,然后把它倒进水槽冲掉了。

参考资料

《The Guardian》

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