航母复活:日本海上自卫队的初云级直升机驱逐舰

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2019年末,日本防务省正式通过拨款提案,提前为海上自卫队的初云级直升机驱逐舰进行中期大改。等到相关工作完成,购买自美国的F35B型战机将能随舰出海,成为日本战后的第一类航母。

改装后的初云级将能够搭载F-35B垂直起降战机

此事若放在数年之前,定会引起媒体和军迷的群体惊呼。然而,由于日本在近10年内的诸多提前布局,让当今的看客对此类新闻是早有预见,不免导致审美疲劳。

日向级与被其替代的榛名级直升机驱逐舰

早在2006年,日本海上自卫队就宣布建造2艘日向级的直升机驱逐舰。虽然是要替代冷战阶段制造的榛名级直升机驱逐舰,却因酷似航母的全贯通甲板而饱受争议。不过,细观船上安装的有限机库、垂发系统、反潜鱼雷和区区17000吨的“渺小”排水,还是很快就让周边国家打消了相关隐忧。直到海自在2009年又推出了更大的初云级直升机驱逐舰方案,才终于让人意识到情况必会发生根本变化。

初云级在设计之初就以日向级庞大不少

相比当时已经服役的日向级,初云级从各方面看都更加具有航舰潜质。例如27000吨的满载排水量,已经可以比肩意大利海军的加富尔号轻型航母,也超过了英国、西班牙等传统海军势力的同类装备。乃至安装在舰体后部的开放式升降机,明显是在为运营更大体量的飞机做准备。加之配备武器只有密集阵近防炮和海拉姆近程导弹,更显得不会肩负亲自上阵的一线作战任务。自卫队稍后公布的数据也显示,2艘初云级的载机量是较为可观的28架。这就更让人质疑其初衷是否带有暗算性质。

服役早期的初云级 依然兢兢业业的干着反潜工作

不过,初云级在规划阶段就不完全局限于单一功能。传统上的日本海自,总是需要为护卫编队安排专门旗舰。通过布置更强火力、更多舰载直升机和综合指挥系统,充当海上反潜作战的主心骨。但时局发展与技术升级,让此类要素也跟着发生变更,而附加的两栖夺岛需求却突出起来。因此,初云级从一开始就被要求能够承载新式的MV-22鱼鹰旋翼机,并可单次运送500名士兵和50辆军用卡车。这些附加功能,也会对今日的航母化改造产生必然影响。

初云级和被她替代的白根级直升机驱逐舰

2015-17年间,首舰初云号与姊妹舰加贺号先后开始服役。在并不算长的使用阶段内,两船主要替代旧的白根级驱逐舰,成为护卫编队的龙头老大。随后又连续辅助美军行动,为包括航母战斗群在内的各类编队执行反潜护航。当时的空中自卫队也向美国采购了陆基型F-35A战机,让有关初云级是否应升格为航母的讨论不绝于耳。直到2018年的12月,日本内阁才首次通过了相关提案。海自也在隔年宣布,向美国追加42架陆战队型的F-35B战机。为这个由来已久的话题,添上了堪称完美的休止符。

早早加入JSF计划的日本 已经拿到了陆基版F-35A

当然,初云级在制造时为避嫌而采用了许多低配标准,这也是海自目前急于重新动工的原因。简单来说,原先的飞行甲板并未考虑操作垂直起降战机,所选材料自然不能承受飞机引擎产生的巨大热能。此外,原先的2座升降机也必须做改动。虽然舰体后半段的2号机,原本就为大中型直升机而造,但前半段的1号机却只能容纳通用直升机。所以势必更换载重更大的款式,甚至可能在舰体的尾部或另一侧再增加3号机。最后,初云级的航空指挥系统也必须做相应调整,以便指挥协调更加庞大而复杂的空中单位。

搭载F-35B 意味着初云级必须更换原有飞行甲板

此外,若要让初云级拥有完整的轻型航母战力,还需引进具有早期预警功能的专业直升机。由于日本先前已装备美式的SH-3海王和英国的EH-101默林直升机,相应的改造自然不是难题。至于是否执行,完全取决于海自对初云级的未来功能定位。但笔者却觉得此举在短期内不太可能被立即实施。甚至2艘出云级的未来战力上限,也不宜做出过于夸张的高估。

从吨位体量来看 初云级与加富尔号航母最为接近

首先,初云自早期设计以来,就要兼顾反潜和两栖登陆职能。也就是说,其非常有限的机库可能无法容纳超过8架以上的F-35B战机。否则就会严重挤占必要的直升机存储空间。放眼当今的全球海军,唯有满载27000吨的加富尔号航母,在体量上与初云级相仿。后者的功能定位也着重偏向于海基航空兵部署,却也不过最多搭载12架F-35B。如果是大量搭载直升机的常规反潜任务,则F-35B的数量会进一步下降至8架。日本海自则不可能放弃初云级的两栖支援能力,自然不易割舍那些留给陆战队部署的硬性空间。

改装后的初云级 航空运营能力还是不可能强于加富尔

其次,日本海自在未来很长时间内都需继续配合美军行动。其作战模式、标准制定和经验取舍,也将完全以美式风格为蓝本。也就是说,欧洲海军所惯于使用的上翘甲板可能不会被予以采纳,倒是与美式两栖攻击舰更为类似。将来登上甲板的F-35B,必须依靠自身的最大动力起飞,在性能上限方面存在不足。好处则是直接向驻扎在日本的美国海军陆战队学习,照搬一整套的训练、作战和维护运营经验。以至于预警直升机也不过是可有可无的某个选项。

改装后的初云级 始终要兼顾反潜和两栖作战

然而,即便改头换面的初云远没有阴谋论者所吹嘘的那么可怕,依旧会因为技术和地缘政治优势而具备重大威胁。因为F-35系列自服役以来,已经在数次实战检验与模拟训练中崭露峥嵘。数量上的不足,从不影响其发挥巨大的性能优势。前所未有的信息化优势,让原本应是焦点中心的单机性能都似乎成为了点缀。

初云级的航空运营模式 将更为接近美军两栖攻击舰

日本海自的少量F-35B,不仅可以与美军的所有作战单位联网,还能顺其自然的和空中自卫队的F-15J、F-2A、E-767等机群实现完美协作。加上受其引导的一杆高性能驱护舰,体系优势尽显无疑。

少量F-35B势必联网旧的F-15J与F-2A

同时,初云号最常出没的东海区域,恰恰有着不利于航母发挥的战场环境。因为舰载航空兵实际上需要很多的释放空间,才能较为从容不迫的发挥自身优势。但当战区附近密布着数个国家的千余架高性能战机,又有各类信息情报网络的完整覆盖,航舰自身的周旋空间便会遭到极度压缩。换言之,许多距离内的重大目标可以用陆基航空兵去搞定。

日本西南群岛本身就布置有数个空军基地

所以,轻型航母在战斗中的作用更为精妙,而无需越俎代庖的大包大揽。只要自身能力达不到美式重型航母水准,单纯是有限度的增加载机数量也不足以同步提升功效。2艘初云级在日后的使用,依旧是依托空中自卫队和驻日美军机群的掩护,强化个别重点区域的快速反应能力。总数42架的F-35B,也会有相当部分驻停在日本西南群岛的前线机场,与航程范围内的母舰做到相互照应。初云级的升格,更像是为连续作战提供了海上移动补给平台。

改装后的初云级 将会继续扮演海自的无可争议核心

由于日本自卫队的严格保密措施,大部分有关初云级改装的具体方案都未向外界公布。但基于该型军舰的起始设计、他国同类军舰的性能类比和日本自身的地缘环境,我们还是不难做出判断。总而言之,日后的初云将成为真正意义上的轻型航母,而非读起来非常拗口的直升机驱逐舰。由此开启的政治和外交变局,也一定会超过军事价值本身。

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