短命的先驱:二战中的英军大胆号护航母舰

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1941年,二战的硝烟已燃烧到第三个年头。由于轴心国的强大攻势,英国已经成为西欧地区的反法西斯阵营孤堡。在顶过了艰难的不列颠大空战后,岛国的天然海运依赖又让他们陷入新的危机。大量散布在大西洋海区的德军U型潜艇,正忙于猎杀英国的贸易船队,并扬言要用封锁绞死英伦三岛。

四处流窜的德军潜艇 让英国商船损失惨重

此时的皇家海军,不仅需要应付北大西洋与地中海的常规战事,还不得不抽调宝贵的兵力护卫本国商船。在大量廉价的专业护航舰艇抵达之前,他们只能用设计去进行正面决战的舰艇,兼职较为低效的护航行动。不仅对德军潜艇的震慑能力不足,还经常因对方偷袭而蒙受巨大损失。以至于在1941年的大部分时间里,德国海军似乎已用成本最低的方式,逐步统治着半个大西洋海域。不少从挪威、丹麦和法国机场起飞的中程轰炸机,也可以对大部分船队进行任意攻击。进一步强化了己方破交战略的危害程度。

配合进行破交作战的JU88轰炸机与潜艇

为了在夹缝中谋得生机,皇家海军开始改造大量的民用船只,让其具备反击德军海空军袭击的能力。除了为反潜而生的早期护卫舰,还有专门对付空中威胁的弹射商船。既在装有弹射器的商船上,配备2-3架飓风式战斗机。在固定区域遭到德军空袭时,可以选择性的升空作战,完成近乎有去无回的单次拦截。由于不具备飞机回收能力,所以战机往往只能在耗尽燃料后就迫降海面,等着友军将更为宝贵的飞行员接走。

正在起飞飓风战机的英国弹射商船

英国人当然明白,这种形式的空中护航,只能是无可奈何下的权宜之计。但考虑到海军舰队航母实在不适合执行此类任务,他们就必须另辟蹊径的寻找其他解决办法。这也催生了首艘护航航母--大胆号的诞生。

大胆号的前世 德国不莱梅号商船

大胆号的船体,原是在不莱梅港注册的德国商船汉诺威号。当二战在1939年底爆发,该船正好在西印度群岛地区活动,并因此被执行封锁任务的英法舰队拦在海外。起初,不莱梅号选择在荷属安德烈斯群岛暂避。但随着局势的不断恶化,船上成员也预感战争的规模会继续扩大,自己必须尝试冒险回到国内。1940年的3月,全船被皇家海军在波多黎各水域截获,随即被编入英国人自己的商船队伍。

经过英军改造后的大胆号护航母舰

由于德国船员在投降前纵火破坏,这艘不莱梅号首先被送回本土船厂维修,并险些因为工程量太大而被直接废弃。直到如饥似渴的皇家海军注意到她,才决定对其进行废物利用,改装为专门执行商船护航任务的母舰。

通常情况下 大胆号会搭载6架野猫式战机

在进行了简单维修和必要改装之后,全新的大胆号开始重新服役。船上基本没有任何防护措施,因为英国人觉得她不可能参与舰队作战。唯一的任务,是在直布罗陀海峡以西的固定航线上进行值班。除了对付神出鬼没的德军JU88轰炸机外,还能定期展开空中巡逻,搜寻必然在周遭设伏的U型潜艇。由于当时的潜艇需要经常上浮补充空气,所以很容易被突然降临的飞机发现与攻击。加之其防空火力较为孱弱,只需用于防空的战机就足以给予重创。

起航执行护航任务的大胆号

大胆号的主要武器,就是6架从美国购买的野猫式舰载战斗机,下层的机库内还再能储存8架备用飞机。对于没有任何反制措施的德军而言,已经是非常巨大的优势。

遭德军JU88轰炸机击沉的 沃尔默城堡号救援舰

1941年9月,大胆号加入了OG74船队,并与数艘驱逐舰一起担负护航重任。由于英军已逐步改进了护航战术,这个时期的U型潜艇已无法像过去那样为所欲为。整个航行期间,只有1架德军的JU88轰炸机突然冲入海域上空,炸沉了负责搜索落难水手的沃尔默城堡号救援舰。大胆号立刻派出1架野猫式战机,将凶手当场击落。这也是护航航母在整个第二次世界大战期间的首个战绩。

击落JU88轰炸机的英军野猫战机

这年10月,大胆号又为HG74船队执行自己的第二次护航任务。由于运气较好且英军的护航战术得当,全程没有遭遇任何实质性威胁。但在月底的OG76船队护航任务中,英国人开始遭遇4架德军轰炸机的集团攻击。大胆号的价值也终于有了集中体现。虽然舰上的野猫战机只击落了1架JU88,却成功将其他飞机都驱离船队上空。德军飞行员为了躲避英军战机攻击,不得不在很别扭的情况下投弹,结果自然是毫无斩获。

正与德军远程战斗交战的野猫

至此,皇家海军尝到了使用护航航母的甜头,德军也注意到总有1艘航母在阻碍自己的潜艇破交任务。于是在1941年的一次行动中,德国人专门派出1艘U型潜艇,让其将烦人的英军母舰击沉。

遭到英军海空联合攻击的U型潜艇

这年12月14日,大胆号开始自己的第四次护航任务。她加入了HG76船队,并很快用舰载机干掉了2架德军JU88轰炸机。然而,当英军发现潜伏已久的U-131号潜艇后,厄运开始悄然降临。1架在空中巡逻的野猫战斗机,奉命加入对德军潜艇的联合攻击。虽然德军潜艇在被驱逐舰锁定上浮,但却用防空火炮击落了英军战机。这也是首架在二战中被潜艇击落的军用飞机。好在船队的其他护航舰艇已陆续到位,用火炮将U-131号彻底击毁。

遭到英军驱逐舰炮击摧毁的 U-131号潜艇

7天后,命运的轮回终于碾压到大胆号身上。在夜间的例行预警行动中,友船发射的照明弹让母舰船体在黑暗中彻底暴露。恭候多时的U-751号潜艇,立刻向自己的眼中钉发射鱼雷。由于速度太慢,大胆号根本没有时间做出反应,船尾位置的机舱被直接命中。由于德军一直判断大胆号是1艘舰队航母,所有又向缓缓下沉的船体又补发了2枚鱼雷。结果,储藏在下层甲板的航空燃油被彻底引爆,致使73名船员当场遇难。英军的首艘护航母舰,也在1个多小时候完全沉没。

遭U-751号潜艇击沉的大胆号

事后,德国宣传部门开足马力,号称自己的潜艇又击沉了1艘英军主力战舰。然而,英国人实际的损失,只是1艘临时性护航舰艇。何况,这艘兼职航母原本还属于德国资产,却已经给德国破交作战造成了众多麻烦。

U-751号潜艇也将在1942年被英军击沉

在大胆号跌入海底的同时,更多类似的舰艇已经陆续走下英国船台。他们将接过先驱的衣钵,让偷袭成瘾的潜艇感到痛不欲生。而在德军庆祝击沉大胆号的三天之后,美国就因珍珠港事件而加入世界大战。更多护航母舰将以平均每月1艘的速度下水服役,最终将德军的潜艇和轰炸机都逐出大西洋战场。

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