捻军崛起!曾国藩认栽,却被李鸿章逼上绝路?

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01、曾国藩临危受命

1864年夏,太平天国的政治中心天京城的多处城墙被炸开,围困该城达两年之久的湘军,在目睹此景后,发疯似的蜂拥而入,整个城市瞬间变成了火与剑的海洋。而当这个消息传到远在安庆的湘军统帅曾国藩耳朵里时,这位中兴名臣,不由得松了口气。在他看来,多年来的“讨贼之愿”,终于大功告成,自己也可以好好休息一下了。

但是,曾未免高兴地太早了些,因为就在湘军攻占天京不久,从山东战场传来了一个消息,那就是当地的太平军盟友——捻军,在山东曹州痛歼清廷精锐僧格林沁部,蒙古亲王僧格林沁据说被长矛捅成了马蜂窝。由于山东丧师,两宫太后与恭亲王倍感压力,忙命距离山东最近的两江总督曾国藩派军驰援,务必歼灭太平军残部以及捻军主力。

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(影视剧中的僧王)

曾国藩听了也很纳闷,因为就在一年前,捻军的最高统帅、沃王张洛行等人被曾经的战友出卖,死于僧格林沁的屠刀之下。按理说,树倒猕猴散,领头羊一死,其内部也就难逃分裂消亡的命运。可现在,野火烧不尽,春风吹又生,不到一年的时间里,捻军不但没有完蛋,反而比以前更强了。这是怎么回事?

上层的命令容不得拖延,曾国藩连忙聚拢思绪,收拾完毕,即率军北上,前往安徽、山东地区指挥对捻军的作战。

02、捻军的崛起

读到这里,相信读者朋友有疑惑——什么是捻军呢?所谓捻军,又被称作是捻子,当时,民间流行将纸片捻为龙状,用火焚烧,寓意驱邪除魔,永保太平。由于这类仪式多在乡里公开进行,所以便被一些人利用,成为了拉帮结派、宣传政治理念的重要手段。皖北人张洛行便是如此,因为人仗义,在他身边很快聚集了一批朋友。正巧,当时清朝地方赋役沉重,司法不明,官民矛盾深重,张洛行又好打抱不平,很快就凭着替底层人出头,在四里八乡建立了威信。

太平军进入安徽后不久,张感到时机成熟,顺势把这伙人组织起来,公开打出了捻军的旗号,同清廷对抗。他们在雉河集会盟,影响越来越大。地方团练曾试图镇压这批起义军,结果损兵折将。太平天国的天王洪秀全认为这股力量可以倚靠,也封其为“沃王千岁”,进行拉拢。就这样,不到一年的功夫,捻军就成为了与太平军齐名的强大力量。

不过,捻军势力虽然庞大,但不像太平军一样,在城镇建立军政机构进行长期统治,而是游移不定,爱打游击战。这样做,虽在一定程度上配合了太平军的作战,但若让他们独立成长,显然是后劲不足的。于是,当太平军势力衰落后,捻军失去了来自盟友的固定补给,便只能依靠劫掠和同清军作战缴获物资来维持生存。运气好时,他们可依靠物资图个温饱,但运气不好时,就会遭遇毁灭性的打击。

清廷很快就察觉到了捻军的这种颓势,于是积极进兵,并不时施加以政治诱降,结果,捻军的总盟主张洛行被叛徒出卖,人头落地。捻军内部发生分裂,他的侄子张宗禹率一部分人马进入陕西,另谋出路,称作西捻军,张洛行的爱将任柱等,则与太平军赖文光部合兵一处,继续徘徊于山东、安徽、河南交界处。恰在此时,曾国藩来了。

03、“曾规李随”

曾国藩这个人,历来以“扎硬寨、打死仗”著称,不爱冒险。当他发现捻军爱打游击战的特点后,他便决定回避正面硬碰硬的战术,而改以坚壁清野与军事打击相结合的方针,通过逐步缩小捻军的游击区域,来寻机歼灭捻军主力。

曾国藩的新战略,一开始就给捻军活动造成了很大的困难,他们试图像以往一样穿省而过,结果由于运河和各处省界战略要隘布满重兵,几次突击都以失败告终。饥疲难耐的捻军想到村庄里补给休息,结果大部分村庄都有团练和清军密探,捻军一到,距离他们最近的清军就会联合地方武装攻击,农民军措手不及,只能退出。

捻军在曾国藩的新战略面前遭遇了挫折,不过曾国藩自己的日子也不好过,一方面,由于事务繁多,曾的神经紧绷,压力极大,吐血不止;另一方面,清廷认为曾国藩部粮饷消耗大,进展却缓慢,于是朝廷内部弹劾曾国藩“消极怠工”者频起。曾的门生打探到这些消息后,连忙告诉曾。而曾因身体原因,也颇有脱身之意,于是主动请辞,清廷也迅速答允,并用李鸿章取代他的老师。

04、捻军的末日

作为曾的得意门生,李也知道,曾国藩并非无能,而是上层缺乏耐心。于是,李到任后,并未改弦易辙,而是继续延续曾之前的战略,并加强了进剿捻军的机动部队的火力。不少清军列装新式滑膛枪与速射炮,在与捻军骑兵遭遇后,即使数量占劣势,也可以凭借强大的火力退敌。

(装备洋枪的淮军)

由于李鸿章的“囚笼”战略,捻军的声势一天不如一天,最后的摊牌终于来到。眼看山东地界的清军越来越多,任柱等本想把部队带到河南或者陕西,结果受阻折返。这时,捻军内部又出了叛徒,将任柱谋害,剩余的捻军群龙无首,作鸟兽散。

太平军将领赖文光本与任柱搭档,得知任柱被杀,意志消沉,放弃向西突围计划,而是折返山东。不久,他们就在山东东北部的滨海地带同清军血战,由于缺少补给,捻军越打越少,无奈,赖只能领轻骑兵突出重围,继续向南,想到山东南部立足。

李鸿章不会再给他这个机会了,当他得知捻军主力受损、并向南逃遁的消息后,他立即派出自己的骑兵,会合地方部队追杀赖文光。赖突围后长途奔波,疲惫不堪,结果被清军撵上,俘获处死,东捻军宣告覆灭。

东捻军失败后,西捻军孤掌难鸣。在张宗禹等率领下,他们曾计划与当地回族武装联合,可对方并不热心。而恰在此时,湘军大将左宗棠被调入陕西,配合陕军进攻捻军。左宗棠攻势凌厉,将东捻军逼向陕北。陕西北部地区土地贫瘠,人口稀少,东捻军数万人来了后,又无法得到足够的补给,只能又退出,试图到河北去觅出路。

此时,李鸿章已经肃清了自己管辖境内的捻军残部,当他获知捻军又在河北活跃的消息后,立即率军前往,1868年6月,李鸿章部与左宗棠部前后夹击,将西捻军歼灭于河北、河南的交界处。至此,捻军起义宣告彻底失败。

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