旅行者2号:离家42年,飞向寰宇

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从1957年的第一颗人造卫星开始,人类的航天事业已经持续了62个年头。就在百年之前,距离地球最近的天体月球都是遥不可及的存在。如今,人类的飞船已经遨游于太阳系的各个角落。“上九天揽月”早已不再是一个不切实际的幻想。

但在数十年波澜壮阔的太空探索中,最让笔者心驰神往的还是42年前发射的美国探测器“旅行者2号”。在同时观测了木星、土星、天王星和海王星后,旅行者已向太阳系边缘飞去。这次伟大的航程,可谓前无古人至今也无来者。

1957年 前苏联发射的首颗人造卫星

1957年,苏联用首颗人造卫星开启了太空争霸竞赛的序幕。美苏两个超级大国在之后的20年内,争先恐后的狂点航空科技树。包括原来看似痴人说梦的探测火星、载人登月和轨道空间站等黑科技,就在这个阶段全都实现。正是有了这样扎实的科技基础,才使得人类有可能飞向太阳系更远的地方进行观测。

首先去往木星和土星的飞船,是美国先驱者10号和先驱者11号。它们分别于1972-1973年之间出发,经过时长1年的漂泊才抵达木星观测轨道。其中的先驱者11号,更是在1979年抵达土星轨道。经过一番科学探测,把自己往太阳系的边缘。

用于投石问路的先驱者10号

先驱者号的发射成功,证明人类已经有了发射探测器去外太阳系外围的能力。很快,美国科学家就等来了每176年才有的木星-土星-天王星-海王星的连成一线。那意味着飞船可以借着“引力弹弓”效应,一次性走访以上4颗大行星周围。

1977年8月20日,集当时最先进动力、观测、通信和分析运算设备于一身的旅行者2号,在美国肯尼迪航天中心起航。它的姊妹船“旅行者1号”也于同年9月5日发射,专门承担拜访木星和土星的任务。这是一场有去无回但又激动人心的探索,让全人类都为之兴奋不已。

1977年 发射中的旅行者2号

1979年,旅行者2号成功抵达木星轨道,对其表面的大红斑和周围的卫星进行了探测与拍摄。

旅行者2号拍摄的木星表明与木卫一

两年后,先前的旅行者1号在已经完成了对土星的探测任务。于是2号又开始接替欣赏美丽的土星环,并仔细看了看土卫六等主要卫星的模样。

旅行者2号拍摄的土星全景

1986年,旅行者2号又和人类从未近距离接触的天王星打了照面。通过她的近距离观察,人们惊奇得发现天王星居然个倒着自转的星球。周围的卫星多达10个以上,而且居然和土星一样有自己的行星环。

旅行者2号拍摄的天王星全景

到1989年,旅行者2号开始拜访海王星,真正看清了这颗如海洋一般湛蓝和深邃的美丽星球。人类这才知道,她的卫星海卫一是太阳系最冷的天体,只看颜色又长得有点像天王星。

1977-2000年之间的旅行者2号飞行轨迹

完成以上壮举后,旅行者2号跟随早已完成任务的1号步伐,向着太阳系的边缘飞去。值得一提的是,先前的旅行者1号曾接受地球方面的最后指令,深情地回望了太阳系一眼,拍摄了包括八大行星在内的太阳系全家福。从此真正成为流浪在太空中的孤独勇士,在浩瀚而深邃的宇宙间继续遨游。

旅行者2号首层完成了对太阳系外围4行星的考察

如今,旅行者2号今天已经42岁。这对于人类来说差不多是半生,但对宇宙而言不过是白驹一瞬。两艘飞船都已飞跃冥王星轨道,前进到200亿公里外的柯伊伯带。倘若再飞40000年,就抵达更最边缘位置的奥尔特星云。

旅行者2号终将飞出太阳系

只是我们不会清楚,她们是否会提前被什么外星文明所捕获。飞船上夹带了关于地球文明信息的铜片与唱片,里面记录了地球在太阳系的准确位置,以及包括吴语在内的几十种地球方言。

旅行者2号探测器上夹带的 人类文明信息

出人意料的是,这两位旅行者还能偶尔给我们回信。只是因为距离实在太远,一次信息传输得经过十几个小时才能送达地球。科学家预计到2025年左右,它俩的电池才会彻底用光。除非我们日后发明了速度更快的飞行器去追赶,否则就再也找不到它们的痕迹了。

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