胰腺癌的发病率为什么会急速攀升?

subtitle 世界科学04-14 11:10 跟贴 47 条
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胰腺癌很快将成为第2大癌症死亡病因

长期以来,我们都在感叹胰腺癌的发病率非常低——约占所有癌症发病率的3%,但罹患胰腺癌的代价则另当别论。早在5年前,胰腺癌就已经成为美国癌症死亡第4大病因。现如今,它已经位列第3。我们预计胰腺癌将很快超过结肠癌,位列第2。在美国,胰腺癌这十多年来的发病率每年以约0.5%的速度上升,而法国、日本和中国台湾等也都报道过胰腺癌发病率快速攀升的现状。

这些趋势背后的原因是什么?有多种原因交织在一起。

在某种程度上讲,胰腺癌的死亡率上升是一件好事:这反映了人类与其他恶性肿瘤作斗争取得了进展。更好的筛查方法和治疗手段则意味着患有其他类型癌症的患者(特别是乳腺癌、前列腺癌和结肠癌)的寿命会延长,以至于这些患者很可能会死于其他疾病。不幸的是,诸如免疫疗法等医疗创新对胰腺癌的治疗效果不佳,胰腺癌导致了与癌症相关的死亡人数快速增长。

人口老龄化似乎也做出了贡献。人类存活的时间越长,积累的遗传突变错误就越可能导致肿瘤,人体内的DNA纠错机制的工作效率也会随着年龄的增长越发低下。就胰腺癌而言,超过3/4的新患者在55~84岁之间。

其他因素也发挥着作用。吸烟者罹患胰腺癌的风险是非吸烟者的2倍,尽管美国人吸烟的比例已经开始下降,但在我们看到癌症发生率的相应下降之前,会有30~40年的滞后时间。从理论上讲,从20世纪70年代开始,美国人吸烟的比例急剧下降,胰腺癌患病率应该会随之降低,但令人遗憾的是,肥胖和Ⅱ型糖尿在美国的飙升正在发挥作用,这也是造成胰腺癌发病率升高的风险因素。

在德克萨斯大学MD安德森癌症中心从事胰腺癌治疗工作20年之久的肿瘤学家罗伯特沃尔夫(Robert A. Wolff)评价道:“自我从医开始,我已经看到无数司机从吸烟到肥胖的转变。如果我接收的患者体重指数在30~35之间(肥胖的定义为体重指数大于30),一般情况下都会患有糖尿病或表征出糖尿病病前症状,而且这些病人往往还患有高血压。”纵观这些患者,他们通常都有较长的吸烟史,他评价道,“这些患者体内像是埋了一个定时炸弹,随时都有罹患胰腺癌的风险。”

肥胖和Ⅱ型糖尿病会增加病人罹患多种癌症的风险,医学研究推测以下这些因素与癌症的发病高度相关:慢性炎症,胰岛素分泌过多,脂肪组织释放过多的激素和生长因子,代谢异常。研究人员正在收集近期被诊断患有糖尿病且年龄在50岁及以上的成年人,研究他们血液或组织中胰腺癌的早期症状。

“胰腺癌行动网络研究组”(Pancreatic Cancer Network)是这项研究的资助者,参与该项目研究的科学家罗拉拉哈比(Lola Rahib)说,“在这些成年病人当中,将近1%的患者会在3年内发病继而罹患胰腺癌。”她表示,目前这项研究工作所面临的挑战是,要在这些病人中找到足够精确的生物标记,从而避免出现误报。

美国癌症协会首席医学和科学官员奥蒂斯布劳利(Otis Brawley)指出,寻求癌症相关的血液标志物——这项检测也被称为液体活检——是目前肿瘤学研究最热门的领域之一,但是还有很长的路要走。

在未来,即使血液检查有可能在胰腺癌早期就能检测出来,治疗手段也需要有很大的进步才能跟上。与许多早期发现的就可治愈的癌症不同,胰腺癌转移速度极快。布劳利说:“一旦转移,肿瘤细胞就会像破碎的爆米花一样四处生根。”

尽管如此,目前还是取得了一些进展。近年来,胰腺癌的5年生存率从6%上升到了9%。沃尔夫认为,更新的精准药物疗法最终将帮助他的病人,尤其是10%左右的胰腺癌患者更多是因为遗传因素而不是生活方式造成发病。但是更为重要的是预防工作,他说:“30%的胰腺癌是可以预防的。减少肥胖,健康饮食,多做运动,禁止吸烟…… 这些健康的生活方式要广为宣传!”

本文作者克劳迪娅瓦利斯(Claudia Wallis)是一位屡获殊荣的科学记者,她的文章多次出现在《纽约时报》 《时代》 《财富》和《新共和国》等媒体上。她同时还是《时代》的科学编辑和《科学美国思想》的执行编辑。

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