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剑桥大学考古系:人类祖先曾普遍“皮包骨”,体型进化仍继续

澎湃新闻11-12 13:16 跟贴 2 条
在人类的进化过程中,曾经历过一段身高、体重极其不协调的“皮包骨”时期。

  在人类的进化过程中,曾经历过一段身高、体重极其不协调的“皮包骨”时期。

  剑桥大学考古系教授Manuel Will及其合作团队在对331份现代人的古人类祖先的化石样本进行分析后,得出了这一结论。这些化石均可追溯至440万年前,当时还处于上个冰河世纪。相关成果发表在英国《皇家学会开放科学》(Royal Society Open Science)期刊上。

  研究指出,在很长的一段时期内,古人类身高和体重进化基本保持步调一致。大约在400万年前,古人类的体重大约为25公斤,身高则在125-130厘米的范围内。

  然而,在150万年之前,这种协调被打破。这些古人类的身高增加了10厘米,体重却没有变化。这也就意味着,古人类经历了一段又高又瘦的“皮包骨”时期。

  Will称,“这种体格呈现出来的是腿长、臀部和肩膀都很窄,可能是为了适应新的环境以及方便狩猎。作为人类的祖先物种,他们当时离开了森林转移到了更加干旱的非洲大草原。”

  直到50万年前,古人类的体重才增加了10-15公斤。后期体重的增加同样也是为了更好地生存,“他们不断迁移到纬度更高的地区,相对粗壮的身躯让他们在更寒冷的欧亚气候中更好地调节体温。”Will补充提到。

  研究同时还提到,在人类体型的进化过程中,有三处关键的巨大改变。

  第一次发生在220万年前至190万年前期间,在这一时期,身高和体重同时有过一次剧增。身高增加了近20厘米,体重则增加了15-20公斤。随后在160万年前至140万年前期间,也就是直立人刚出现不久,身高和体重进化出现“脱钩”现象,身高在这一时期单独增加了10厘米。直到50万年前至40万年前期间,化石纪录才显示这期间祖先的体重增加了10-15公斤,以此适应地中海北部的环境。

  当然,化石纪录研究发现还存在一些例外:纳勒迪人和佛罗勒斯人。最新发现的一些遗迹显示,这些物种的体型进化是逆潮流,并非在不断增大。Will分析,“他们或许是来源于更加古老的小体型祖先,也或者是为了适应在又小又孤立人群中的进化压力。”佛罗勒斯人发现于印尼弗罗勒斯岛。

  研究中提到,除了上述特例,其他出现在140万年前的古人类体型均在高于140厘米,重于40公斤。

  Will及其合作者还提到,进化压力还导致了“分支进化”。也就是说,体型更小的一支最终灭绝,这或许就是种间竞争的结果。这项研究还认为,两性异形在进化过程中最终消除。而在早期的古人类物种中,雌性哺乳动物的体型普遍更小。

  “重建人类体型的进化历史非常重要,可以对运动、大脑复杂性、获得食物的方式,甚至社交等方面为我们提供更多的理解。”Manuel Will强调,对于地球上的每一个生物来说,体型是其最重要的一个生物学决定因素。值得一提的是,这项研究并非易事,Will等人有时不得不通过一个趾骨化石来估计身材的大小。

  研究的合作者之一,同样来自剑桥大学考古系的Jay Stock教授称,这种体型的进化轨迹还将继续。“仅仅在过去的一个世纪里,很多人群就已经变得更高。营养和医疗保健方面的改善,使得平均身高在未来很可能继续增加。当然,这里还存在一个由基因决定的生长天花板。”

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